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Une nouvelle découverte révèle la sombre vérité des «zoos humains» de la Belgique coloniale | Nouvelles du monde

Deux noms se détachent du registre jaunissant du cimetière: Sabo et Bitio, 24 et 20 ans, Décrit comme «Congolandais» et enterré au rang 13, parcelle K du cimetière de Kiel à Anvers.

Le document récemment mis au jour, présenté pour la première fois ce week-end dans une exposition au Musée aan de Stroom d'Anvers, a suscité un débat renouvelé sur la façon dont la Belgique devrait composer avec les moments les plus sombres d'un passé colonial sanglant – en faisant la lumière sur un tragédie longtemps oubliée.

Sabo et Bitio étaient deux des huit hommes qui moururent peu après leur arrivée en Belgique le 12 mai 1894, après avoir été transportés du Congo colonial avec 136 autres pour jouer leur rôle dans un «village» spécialement construit lors de la foire mondiale de cette année-là à Anvers.

Il est aujourd'hui reconnu comme le premier «zoo humain» de Belgique, un crime à la maison pour rejoindre ceux infligés en Afrique où Léopold II, roi des Belges, a supervisé un génocide dans lequel pas moins de 10 millions de personnes sont mortes pendant son règne sur l'Etat indépendant du Congo .

L’exposition «100 x Congo: un siècle d’art congolais» à Anvers.



L’exposition «100 x Congo: un siècle d’art congolais» à Anvers. Photographie: Frederik Beyens

Comme dans la vie, les deux hommes ont été traités avec mépris pour leur mort. Lorsque le cimetière de Kiel a été nettoyé à la fin des années 30, les restes des hommes ont été déterrés et jetés dans une fosse commune anonyme avec les autres ressortissants congolais.

Leurs histoires n’ont jamais été racontées, ni aucune commémoration offerte dans un pays où le débat sur son histoire coloniale n’a véritablement commencé qu’avec la publication en 1998 du livre d’Adam Hochschild. Fantôme du roi Léopold, détaillant la cruauté inimaginable du régime de Léopold.

Mais grâce aux recherches d'Els De Palmenaer, commissaire d'une nouvelle exposition, 100 X Congo, présentant 100 exemples d'art congolais au cours du siècle depuis son arrivée à Anvers, on peut maintenant raconter un peu plus de l'histoire de ceux qui ont été amenés en ville pour l'exposition universelle. «Ils ont été oubliés dans la mémoire collective – mais maintenant au moins nous pouvons nous en souvenir», a déclaré De Palmenaer.

Entre 1885 et 1958 – deux ans avant que le Congo ne déclare son indépendance de la Belgique – des hommes, des femmes et des enfants ont été expédiés du Congo pour être exposés dans les grandes villes de Belgique. Beaucoup de ceux que les colonialistes avaient amenés mourraient en chemin ou à leur arrivée des tourments du long voyage ou de l'exposition aux nouvelles maladies européennes.

Le but des zoos humains était de permettre à Léopold et à ses acolytes, qui avaient dirigé et pillé l’État libre du Congo en tant que fief personnel du monarque depuis 1884, de montrer «l’œuvre de civilisation parmi la population primitive congolaise».

Le peuple congolais, dont certains avaient été enlevés à la Force Publique, l'armée coloniale de soldats noirs dirigée par des officiers blancs européens, ramait dans les canaux, jouait des instruments, faisait des démonstrations de métallurgie et exposait leurs corps à côté de leurs «huttes» en beau temps, mauvais temps pour le plaisir des habitants qui regardent derrière les clôtures.

Mais en recherchant dans les archives de la ville, De Palmenaer découvrit le dossier personnel d'Alexis Mols, un proche collaborateur et confident de Léopold qui était responsable de la comptabilité de la foire de 1894.

Il a révélé qu'au total, 144 Congolais, accompagnés de quelques animaux, avaient été expédiés sur la ligne Matadi-Anvers vers la Belgique. Beaucoup étaient en mauvaise santé à leur arrivée sur les côtes européennes après des semaines sur un bateau dans des conditions horribles.

Bitio, décrit comme étant du clan Mobati, est décédé le premier jour de dysenterie, selon l’écriture soignée des archives de l’hôpital Stuyvenberg d’Anvers conservées par Mols afin de pouvoir enregistrer les frais de santé des sinistrés.

Des hommes congolais posent devant une toile de fond peinte pour l'exposition universelle d'Anvers en 1894.



Des hommes congolais posent devant un fond peint pour l'exposition universelle d'Anvers en 1894. Photographie: © Collection MAS

Vingt-quatre heures plus tard, c'était au tour de Sabo de mourir. Au cours des prochaines semaines, au moins six autres succomberaient à des maladies allant de la bronchite à la pneumonie, aux maladies cardiaques et à la rougeole. Ils sont nommés pour la première fois dans l'exposition du musée comme Isokoyé, 31 ans, Manguesse, 18 ans, Monguene, 18 ans, Binda, 25 ans, Mangwanda, 17 ans et Pezo, 18 ans.

La réponse des autorités, qui pensaient que la proximité des artistes, des femmes et des enfants avec leurs animaux pouvait être à l'origine des épidémies de maladie, a été de leur fournir un désinfectant et du «vin aromatique».

À l'été 1897, Léopold importera à nouveau 267 Congolais à Bruxelles pour les exposer autour de son palais de Tervuren, à l'est de Bruxelles, pagayant dans leurs pirogues sur les lacs royaux. Environ 1,3 million de Belges, sur une population de 4 millions, ont visité, marchant sur un pont de corde pour obtenir la meilleure vue. Sept des arrivants congolais sont morts de pneumonie et de grippe, leurs corps à nouveau jetés dans une fosse commune non marquée du cimetière local.

Ce n'est que ces dernières années que ceux qui sont décédés à l'époque ont été reconnus et enterrés de nouveau dans des tombes par l'église de Tervuren. Le Musée royal de l'Afrique centrale (MRAC) se trouve désormais là où se déroulait le monstrueux spectacle de 1897, dédié à dissiper les mythes coloniaux de la supériorité européenne après des décennies de promotion des préjugés, admet son directeur, Guido Gryseels.

Mais le dernier lieu de repos des hommes décédés en 1894 n'aurait peut-être jamais été découvert sans les archives des Mols et certains travaux de détective de De Palmenaer. Lorsque le lieu de repos initial du cimetière de Kiel a été nettoyé à la fin des années 1930, les tombes des riches ont été respectueusement déplacées au cimetière Schoonselhof à Hoboken, une banlieue d'Anvers, a-t-elle découvert. Mais les Congolais ont été jetés dans une fosse commune sur laquelle se trouve une seule sculpture sans aucune référence à ceux qui sont enterrés en contrebas.

«Il n'y a rien pour dire qui ils sont. Rien du tout », a déclaré De Palmenaer. La ville cherche maintenant comment commémorer et marquer leur vie. «Mais nous devrions également faire plus de recherches sur ce qui s'est passé», a-t-elle ajouté. «Nous avons des leçons à tirer.»

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