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Un chasseur de virus belge met en garde contre «l'ère des pandémies» imminente – POLITICO

Peter Piot a été nommé "Mick Jagger des microbes", baron belge, et, dès cette année, conseiller spécial sur le coronavirus auprès du président de la Commission européenne.

Il insiste sur le fait qu'il n'est pas devenu un eurocrate. Mais il envoie fréquemment des textos à la présidente Ursula von der Leyen, qu'il loue comme «sans fioritures» et «très terre à terre».

Le poste de la Commission n'est que le dernier passage de la longue carrière de Piot avec les virus: il a aidé à découvrir le virus Ebola avant d'avoir 30 ans; fait des recherches sur le VIH pendant des décennies; et est devenu le directeur exécutif fondateur de l'ONUSIDA dans les années 90. Il est maintenant basé au Royaume-Uni, où il a été directeur de la London School of Hygiene & Tropical Medicine pendant près de 10 ans.

Mais sa vie bien remplie s'est arrêtée brutalement en mars, lorsqu'il a attrapé le COVID-19. Les rédacteurs de la une ont rapidement noté que le coronavirus avait attrapé le chasseur de virus de renommée mondiale.

Six mois plus tard, Piot est en grande partie revenu aux affaires comme d'habitude, même s'il y a des jours où il est extrêmement fatigué. Dans l'intervalle, il a accepté un nouveau poste de président d'honneur du Fonds de solidarité Solvay, raison pour laquelle il s'est arrêté à Bruxelles cette semaine et s'est entretenu avec POLITICO la veille du jour où le Conseil de sécurité nationale belge a annoncé un assouplissement général des règles.

"Mais maintenant, quelque chose se passe dans une ville dont la plupart des gens n'ont jamais entendu parler – Wuhan – et boum, va dans le monde entier" – Peter Piot, virologue

L'interview – qui a eu lieu après avoir obtenu un masque propre et un contrôle de la température – est une nette différence par rapport à celle qu'il a donnée en février, lorsqu'il a serré la main d'un journaliste du Financial Times.

«C'était vraiment faux», dit-il. «Intellectuellement, je savais que cela allait devenir grand, mais dans mon propre comportement personnel, je suis revenu à … des habitudes culturelles profondément enracinées.

Mais les jours de la poignée de main sont «terminés», a déclaré Piot.

Il a également parlé de la préparation de l'Europe; l'augmentation des cas de coronavirus en Europe; et changer les habitudes humaines pendant une pandémie – qui, selon lui, ne sera pas la dernière.

Nous ne sommes pas prêts

Piot n'a pas offert de réconfort: nous pourrions «entrer dans une ère de pandémies».

La fréquence des épidémies est "vraiment en augmentation", a-t-il noté, beaucoup de ces virus – comme le SRAS et Ebola – provenant d'animaux. Les virus qui auraient pu rester locaux pourraient se propager plus facilement en raison de nombreux voyages, a-t-il suggéré.

"Mais maintenant, quelque chose se passe dans une ville dont la plupart des gens n'ont jamais entendu parler – Wuhan – et boum, va dans le monde entier", a-t-il déclaré. "Cela aurait pu arriver n'importe où."

Piot a déclaré qu'il avait passé les six dernières années à prononcer des discours intitulés: "Sommes-nous prêts pour la prochaine pandémie?"

La réponse à l'époque – et encore aujourd'hui – est non. Mais lorsque le coronavirus a frappé, il n'était pas tout à fait prêt non plus.

«J'ai toujours pensé (la prochaine pandémie) serait une sorte de grippe, une mutation, comme la grippe espagnole», a-t-il déclaré.

Il cite l'Indice mondial de sécurité sanitaire, qui évalue dans quelle mesure les pays sont préparés à une pandémie. En 2019, les États-Unis et le Royaume-Uni étaient en tête de liste – "pas exactement deux pays qui ont bien fait", a-t-il déclaré.

Certes, la préparation est difficile. Les pays doivent allouer de l'argent à quelque chose qui pourrait ne jamais se produire – et quand cela se produira, son évolution est difficile à prévoir.

Certains articles, tels que les équipements de protection individuelle et les masques faciaux, peuvent être stockés, ce que de nombreux pays ont fait après la pandémie de grippe porcine H1N1 de 2009.

Mais les qualités les plus importantes sont un bon leadership; les institutions qui détectent les virus tôt; et l'infrastructure des soins de santé pour faire face aux flambées. Il n'est pas optimiste si une autre pandémie ou une autre urgence mondiale devait survenir.

Shoppers dans la très animée rue Neuve à Bruxelles | Olivier Hoslet / EPA

"Nous ne sommes pas vraiment préparés", a-t-il déclaré. «C'est comme si nous mettions en place une brigade de pompiers alors que la maison était en feu. Non, nous en avons besoin tout le temps.

En plus d'épidémies de plus en plus fréquentes, Piot pointe d'autres urgences à l'horizon – changement climatique, événements météorologiques extrêmes, urgences chimiques.

«Je ne suis pas un penseur de malheur», dit-il. "Mais une fois qu'une pandémie est terminée, il y a d'autres problèmes urgents (ils se tournent vers)."

"Que faut-il de plus si ceux qui sont au pouvoir n'agissent pas?" Il a demandé. "De quoi avons-nous besoin de plus?"

Piot est également inquiet de l'état du coronavirus. En juin, il a dit qu'il espérait qu'une augmentation du nombre de cas pourrait être contenue, de sorte qu'une deuxième vague ne serait pas un «tsunami». Maintenant, il n'aime pas ce qu'il voit, citant un jogging plus tôt cette semaine à Bruxelles.

"Les groupes étaient certainement bien au-delà de ce qui est autorisé", se souvient-il. "Personne ne portait de masque."

La bonne nouvelle, a-t-il dit, est que la plupart des pays ne voient pas les chiffres qu'ils avaient en mars et avril et qu'ils ont plus d'expérience dans le traitement des personnes. Mais les jeunes attrapent le virus et le transmettent davantage aux personnes âgées. Les hospitalisations augmentent.

"Si tout le monde respecte toutes les règles, nous ne serions pas là," il a dit.

Mais nous sommes, a-t-il reconnu: les gens ont eu du mal et il y a "peu d'appétit" pour un autre verrouillage.

"Pour être honnête, nous ne devrions même pas nous parler. Mais il est impossible de vivre dans des sociétés sans (accepter) le risque" – Peter Piot

«Imaginez ce que cela signifierait pour l'économie», en plus des pressions sur la santé mentale et l'éducation des enfants, a-t-il déclaré.

"Pour être honnête, nous ne devrions même pas nous parler", a-t-il déclaré. "Mais il est impossible de vivre dans des sociétés sans (accepter) le risque."

Selon lui, la question est de savoir quelles sont les mesures nécessaires que les gens peuvent prendre «avec un minimum de perturbations» dans leur vie et de décider quels sont les compromis.

La clé est que les gouvernements doivent savoir tôt où se trouvent les flambées – et agir rapidement. Il cite Anvers, qui a immédiatement mis en place des couvre-feux l'été dernier lorsque les cas se sont multipliés, et Singapour, qui a mis en œuvre des ordonnances de maintien à la maison appelées «disjoncteurs» face à un défi similaire.

Il est également important de se rappeler que nous n'en sommes qu'au début, a déclaré Piot. "Si nous nous réunissions dans un an, nous espérons tous être vaccinés", a-t-il déclaré. "Et les voyages peuvent reprendre."

Même lorsque nous recevons un vaccin, a-t-il noté, les premiers vaccins ne seront pas les plus efficaces.

Les gens ont plutôt besoin d'un «changement de culture» pour vivre avec le virus, croit-il. Cela inclut de ne pas se serrer la main et de suivre la pratique de longue date de l'Asie consistant à porter des masques – «pas pour eux-mêmes, mais pour protéger la communauté».

«C'est le genre de changement culturel dont nous avons besoin», a-t-il déclaré.

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