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Un artiste américain rebelle met la vie des noirs dans le cadre de la Renaissance | Art

Dans sa peinture pour la couverture de l'édition de juin de Temps magazine, publié à la suite du meurtre de George Floyd, l'artiste américain Titus Kaphar a dépeint la douleur de la mère afro-américaine en deuil.

Les yeux fermés, une femme noire dans une pose évocatrice de la Vierge Marie et de l'enfant Jésus, tient un contour où doit être son enfant. La peinture a fait de Kaphar une figure de haine pour certains, qui estimaient qu'elle n'avait pas sa place sur le devant de la prestigieuse publication. «C'est devenu un endroit pour mettre leur colère et leur frustration», dit-il. «C'était un autre exemple de la façon dont Black Lives Matter détruisait le pays.»

La dernière exposition de Kaphar, The Evidence of Things Unseen, mis en scène par la galerie Maruani Mercier dans une église désaffectée en Belgique – le pays de Jan van Eyck et Peter Paul Rubens – ne sera probablement pas moins difficile pour certains. En s'attaquant à la représentation de la race dans l'iconographie et l'art religieux de la Renaissance, il explore sa propre douleur sur une absence: l'absence de ceux qui lui ressemblent dans les toiles des vénérés maîtres européens de son propre métier.

Les œuvres de Kaphar tentent d'insérer cette expérience, demandant au spectateur d'ajuster son regard, de repenser ce qu'il voit. Entre ses mains, une reproduction d'un tableau du peintre français du XIXe siècle Jean-Auguste-Dominique Ingres, représentant Jésus remettant les clés du ciel à saint Pierre, devient autre chose.

Un portrait d'un jeune homme noir est collé à la surface de la peinture sur le visage du Christ dans «un geste qui ressemble presque à un graffiti», dit Kaphar. «Ce sont tous ces sentiments que je ressentais en passant du temps dans les musées européens et en désirant des images qui semblaient faire de la place pour des personnes qui me ressemblent. La main droite tendue du Christ, pointant à l’origine vers les cieux, apparaît maintenant comme un appel à l’aide.

Couverture controversée de Kaphar pour le magazine Time.
Couverture controversée de Kaphar pour le magazine Time. Photographie: Temps

Le spectacle dans l'ancienne église jésuite du Gesù dans le quartier Saint-Josse-ten-Noode à Bruxelles, du 16 octobre au 28 novembre, a le potentiel de susciter des émotions dans un pays où la question de la race et de la discrimination reste un débat peu développé. L'année dernière, un groupe de travail d'experts des Nations Unies sur les personnes d'ascendance africaine a déclaré que la discrimination raciale et la marginalisation contre les Africains restaient «endémiques» en Belgique.

Kaphar, basé à New Haven, Connecticut, a été confronté à un rejet de colère dans le passé. Un tableau intitulé Derrière le mythe de bienveillance, mettant en vedette une femme noire regardant de derrière une toile froissée sur laquelle est peint un portrait de Thomas Jefferson, a été endommagé trois fois lors de l'exposition au Smithsonian à New York. Un agent de sécurité a dû se tenir à ses côtés pour le reste de l'exposition.

Mais, malgré tous les regrets que Kaphar, 44 ans, avait initialement ressentis lorsqu'il avait été jeté aux yeux du public par le Temps couverture, les problèmes d'absence et de douleur sont son stock dans le commerce. Fuir les difficultés serait «inacceptable», dit le père de deux jeunes fils. «Mon regret a été effacé lorsque j'ai reçu une lettre d'une mère noire qui avait perdu son fils. Après avoir vu le Temps couverture de magazine, elle a dit qu'elle cherchait une image qui reflétait sa perte et sa douleur, et qu'elle ne l'avait pas trouvée avant de voir ma peinture. "

Il se dit «fasciné» par les réactions de colère. Kaphar, dont la mère avait 14 ans lorsqu'elle est tombée enceinte de lui, dit qu'il n'a aucun intérêt à attaquer les communautés chrétiennes pour leurs croyances et leurs récits.

Son grand-père était ministre, tout comme son père «avant de tomber du wagon» dans le Michigan inondé de drogue des années 1980. Lui et sa mère ont été accueillis par une famille chrétienne pieuse lorsqu'ils ont déménagé plus tard en Californie. «J'ai été élevé dans la tradition», dit-il.

Son travail, dit-il, ne consiste pas à effacer ou à réécrire l'histoire. «Toute ma stratégie ne consiste pas à détruire le chemin, à tout démolir. La réalité est que pour faire ce que je fais, je dois étudier et comprendre cette technique traditionnelle de faire des peintures avant de la modifier et de la réviser afin de dire quelque chose sur où nous en sommes en ce moment.

Kaphar rejette le cadrage du débat sur les statues de personnalités désormais controversées telles que le marchand d'esclaves anglais Edward Colston à Bristol ou Léopold II, le roi des Belges, qui a pillé le Congo de manière meurtrière. «Nous avons une conversation binaire sur les sculptures et ça se passe quelque chose comme: continuez ou retirez-le», dit-il. «Dans une conversation binaire, je décroche. Mais je pense que l'avoir sous forme de conversation binaire manque de créativité.

Ascension III, 2020, huile sur toile et Sans titre, 2020, huile et goudron sur toile.
Ascension III, 2020, huile sur toile et Sans titre, 2020, huile et goudron sur toile. Photographie: avec l'aimable autorisation de Maruani Mercier et de l'artiste

«Je pense que certaines de ces sculptures sont de personnages détestables et certaines sont détestables par la qualité de leur art lui-même», dit-il. «Ces personnages représentés sont quelque chose que nous réalisons que nous n’estimons pas, mais la réponse n’est pas seulement de les détruire. Ces sculptures semblent très bruyantes en ce moment car elles sont la seule voix dans la pièce. Une façon de réduire le volume est donc d'amener d'autres pièces sur la place publique. Ce que nous aurions, c'est une sculpture qui représente d'où nous venons, puis vous aurez une sculpture d'où nous sommes et où nous voulons être.

La différence entre le débat aux États-Unis et en Europe est révélatrice, ajoute-t-il. En Europe, les sculptures publiques sont celles des vainqueurs de la guerre et du commerce. «Il est étrange aux États-Unis que dans de nombreux cas, la sculpture dont nous débattons soit érigée en l'honneur d'individus qui protestaient contre les principes de ce qui est devenu les États-Unis. Ces sculptures sont érigées de personnes qui auraient été accusées de sédition. Ils ont perdu. La majorité des sculptures n'ont pas non plus été érigées à l'époque des personnes qu'elles honorent. Ils ont été érigés dans les années 1930 et 1940 quand il y a eu une réaction contre les Noirs. Et c'est la partie avec laquelle j'ai un problème.

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