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Quel voyage est essentiel? – POLITICO

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La visite de la présidente de la Commission européenne, Ursula von der Leyen, au Portugal, lundi et mardi, a soulevé des sourcils et une question: au nom de COVID, qu'est-ce qui était si urgent qu'elle devait se rendre à Lisbonne?

En temps normal, le voyage de deux jours de von der Leyen – pour prononcer un discours, assister à une réunion du gouvernement et rencontrer le Premier ministre António Costa et d’autres hauts responsables – semble tout à fait routinier.

Mais avec l'augmentation des infections à coronavirus dans toute l'Europe, la Commission est toujours bloquée dans la phase 1 de sa propre levée des mesures de verrouillage imposées au printemps, ce qui signifie que le télétravail est la norme et que seuls les voyages d'affaires les plus essentiels devraient avoir lieu.

"Je pense que notre position sur les missions est très claire: seules les missions essentielles sont autorisées", a déclaré un porte-parole de la Commission, Balazs Ujvari. "Tout le reste devrait être obtenu par vidéoconférence ou devrait être remplacé ou même annulé."

"Maintenant, quelle est une mission essentielle", a poursuivi Ujvari. «En ce qui concerne les commissaires, c'est à eux de juger de façon ponctuelle ce qu'ils considèrent comme essentiel. C'est notre approche. Nous n'allons pas la changer pour le moment.

"Je me bats bec et ongles pour l'idée que le Parlement européen se réunisse à Strasbourg car si nous acceptons que le Parlement européen ne se réunisse qu'à Bruxelles, nous sommes foutus" – Le président français Emmanuel Macron

Le risque persistant d'infection – et les perturbations croissantes des activités de l'UE – ont été bien visibles ces derniers jours.

La semaine dernière, le président du Conseil, Charles Michel, a reporté un sommet des dirigeants et s'est mis à l'isolement après qu'un agent de sécurité avec lequel il avait été en contact étroit a été testé positif au coronavirus.

Depuis lors, trois commissaires européens – le premier vice-président exécutif Frans Timmermans, le vice-président exécutif Valdis Dombrovskis et la commissaire à la santé Stella Kyriakides – se sont mis en quarantaine après des risques d'exposition.

Les isolements forcés, ainsi que la difficulté de la Commission à expliquer les aspects cruciaux du voyage de von der Leyen, mettent en évidence le défi auquel sont confrontés les dirigeants politiques alors qu'ils continuent de lutter contre une crise de santé publique pour laquelle il n'y a pas de précédent moderne.

Dans une large mesure, les dirigeants sont obligés d'improviser et de prendre des décisions rapides en réponse à des circonstances imprévisibles et en évolution rapide – avec inévitables remises en question et, parfois, des réactions de colère.

La décision du président du Parlement européen, David Sassoli, d'annuler la plénière d'octobre à Strasbourg et de tenir la session à Bruxelles a suscité mardi une réaction furieuse du président français Emmanuel Macron.

Macron, s'adressant à des étudiants universitaires lors d'une visite à Vilnius, en Lituanie, a suggéré que l'UE courait un risque grave si le Parlement ne reprenait pas ses réunions mensuelles à son siège officiel en Alsace.

"Je me bats bec et ongles pour l'idée que le Parlement européen se réunisse à Strasbourg parce que si nous acceptons que le Parlement européen se réunisse uniquement à Bruxelles, nous sommes foutus", a déclaré Macron. "Parce que dans 10 ans, tout sera à Bruxelles et les gens ne parleront qu'entre eux à Bruxelles."

Si Macron ne pouvait pas offrir une explication particulièrement rationnelle des raisons pour lesquelles l'UE serait foutue si le Parlement ne partageait pas son temps entre deux sièges, les fonctionnaires de la Commission ont eu encore plus de mal à expliquer pourquoi von der Leyen devait se rendre à Lisbonne.

La rencontre du président de la Commission avec Costa n'était manifestement pas vitale. Costa sera à Bruxelles jeudi et vendredi pour le sommet du Conseil européen que Michel a reporté la semaine dernière lorsqu'il est entré en quarantaine.

Et s'il est certainement urgent à Bruxelles que les 27 pays de l'UE ratifient le nouveau budget à long terme de l'UE, qui est attaché à un plan de relance historique du coronavirus, il ne fait aucun doute que les législateurs portugais approuveront le paquet de 1,82 billion d'euros. . Costa, qui est un social-démocrate, et son gouvernement ont été parmi les plus ardents partisans de l'initiative d'emprunt conjointe au cœur du plan de relance de l'UE.

Le président du Conseil européen, Charles Michel, est l'un des responsables de l'UE qui s'est isolé à cause du coronavirus | Olivier Hoslet / EFE via EPA

Eric Mamer, le principal porte-parole de la Commission, a laissé entendre que la nature essentielle du voyage de von der Leyen allait de soi.

"Dans tous les cas, les rencontres avec un chef d'État et un Premier ministre dans la perspective de l'EUCO et dans le contexte des négociations en cours sur NextGenerationEU et d'autres questions sont évidentes", a écrit Mamer en réponse aux questions.

Pressé par ce qui était si urgent dans le voyage au Portugal, Mamer a répondu: "Je répondrais que c’est l’évaluation du président et nous n’avons rien à ajouter." Mamer a réitéré que les commissaires avaient besoin de flexibilité pour décider quand et pourquoi voyager au milieu de la situation sanitaire persistante.

"Les voyages sont décidés par les membres du Collège en fonction des besoins de leur portefeuille ou, dans le cas du président, de l'orientation générale des politiques du Collège", a-t-il écrit. "Il n'y a aucune intention de fixer des critères génériques, car les activités du Collège sont beaucoup trop larges pour une classification rigide."

Certains hauts fonctionnaires de l'UE ont continué à effectuer des voyages de travail essentiels malgré les risques de coronavirus et ont subi des tests fréquents et répétés en conséquence.

Michel, par exemple, s'est rendu en Grèce, à Chypre et à Malte au début du mois – une balançoire méditerranéenne qui, selon ses conseillers, faisait partie de sa préparation pour le sommet crucial des dirigeants axé sur les relations de l'UE avec la Turquie.

Certains travailleurs de l'UE se sont plaints de procédures inégales.

Lors de ce voyage, Michel a également visité les ruines calcinées du camp de réfugiés de Moria sur l'île de Lesbos, qui a été détruit par un incendie criminel et a exercé une nouvelle pression sur les dirigeants de l'UE pour qu'ils révisent les règles de migration et d'asile du bloc.

Le chef de la politique étrangère de l'UE, Josep Borrell, a également maintenu un horaire de voyage chargé – ce n'est guère une surprise pour le haut diplomate de l'UE.

Mais en privé, d'autres hauts responsables ont exprimé une extrême réticence à voyager – non seulement en raison des risques d'infection, mais par crainte de se heurter aux règles et restrictions nationales en constante évolution.

Au cours de l'été, la violation des restrictions de voyage en Irlande a créé un scandale qui a finalement conduit à la démission du commissaire au commerce Phil Hogan.

Et tandis que l'UE fait de son mieux pour servir de centre d'échange d'informations sur les politiques nationales, ces règles et restrictions changent constamment. En ce qui concerne les voyages et les mesures à prendre après un contact avec un cas de COVID confirmé, les institutions de l'UE ont suivi les directives nationales de la Belgique, le pays d'accueil, qui prévoient également des exceptions spéciales pour les diplomates et autres travailleurs essentiels.

Certains travailleurs de l'UE se sont plaints de procédures inégales.

Le Parlement européen a évité son siège à Strasbourg, restant à Bruxelles pour le moment | Kenzo Tribouillard / AFP via Getty Images

Une note de service du 25 septembre soulignait que la priorité de la Commission était la santé et la sécurité de ses travailleurs et indiquait que le passage prévu à la phase 2 de la réouverture le 1er octobre avait été reporté indéfiniment.

"Nous restons en phase 1 jusqu'à nouvel ordre", indique le mémo interne. "Cela signifie que le télétravail reste la norme." Un plafond de pas plus de 20% d'occupation des fonctionnaires de la Commission reste également en place, ont déclaré des responsables.

La note a mis en garde contre les récents changements apportés aux politiques de la Belgique et a exhorté les employés à rester informés. Mais alors que la politique écrite a mis l'accent sur la sécurité et insiste sur le fait que la présence au bureau est volontaire pour tous sauf ceux qui sont considérés comme des travailleurs "critiques", certains employés de l'UE ont déclaré qu'ils se sentaient obligés de répondre aux attentes des hauts fonctionnaires à comparaître en personne.

Cristiano Sebastiani, président de Renouveau et Démocratie, un syndicat des institutions de l'UE, a salué la gestion globale de la crise.

"La plupart de nos demandes ont été prises en compte et je suis heureux de confirmer que le commissaire (au budget et à l'administration) (Johannes) Haan a géré la situation de manière assez satisfaisante", a déclaré Sebastiani.

Les fonctionnaires européens ne sont pas seuls dans leurs luttes.

À Londres mardi, le Premier ministre Boris Johnson a été trébuché par une question sur les règles du coronavirus et a répondu avec des informations incorrectes sur les règles limitant les rassemblements sociaux. Johnson s'est excusé plus tard.

Karlo Ressler, membre croate du Parlement européen du Parti populaire européen de centre-droit, a appelé l'UE à tirer les leçons du verrouillage du coronavirus et à adopter des méthodes de travail plus efficaces qui permettraient aux contribuables d'économiser de l'argent même après la disparition de la pandémie.

Mais dans une interview, Ressler a déclaré qu'il était clair que les gouvernements à tous les niveaux étaient en difficulté et que le télétravail, bien qu'efficace et sûr, n'était pas toujours idéal.

«Vous pouvez peut-être mieux le voir au Parlement, ce n’est vraiment pas la même chose si vous vous rencontrez en personne», a-t-il déclaré. «J'en suis témoin chaque jour. Il est beaucoup plus difficile de négocier ou d'organiser des réunions en groupes plus importants si vous devez le faire à distance. »

Hans von der Burchard a contribué au reportage.

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