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Les hauts responsables de l'UE continuent de voyager malgré les risques de COVID – POLITICO

Les hauts responsables de l'UE admettent qu'ils franchissent les lignes rouges des coronavirus, voyagent dans et hors des zones réglementées pour les affaires officielles dans le cadre d'exemptions pour les diplomates et les travailleurs essentiels – une entreprise intrinsèquement risquée pour eux-mêmes et pour d'autres proches des plus hauts échelons du pouvoir à Bruxelles.

Les responsables, dont le président du Conseil européen Charles Michel et le haut diplomate de l'UE, Josep Borrell, insistent sur le fait qu'ils se conforment aux règles de santé publique belges et ont subi des tests répétés pour le COVID-19.

Même s'ils sont techniquement légaux, les voyages récents de hauts fonctionnaires mettent en évidence les obstacles pour les dirigeants politiques à s'acquitter de leurs fonctions officielles tout en limitant le risque d'infection pour eux-mêmes, ainsi que pour les membres de leur famille, les autres dirigeants européens et étrangers et le personnel. Et cela soulève des questions sur la façon dont les dirigeants détermineront quel voyage est «essentiel» – un calcul pour lequel il existe peu de précédents clairs.

Borrell, par exemple, est arrivé mercredi à Bruxelles en provenance de Libye – où tous les déplacements sauf les voyages essentiels sont interdits aux citoyens de l'UE – et a immédiatement assisté à une réunion d'une journée du collège des commissaires dirigée par Ursula von der Leyen. D'autres commissaires, cependant, ne se sont pas présentés en personne en raison de leur récent voyage à partir de zones désignées comme zones orange ou rouge par les autorités belges.

Les responsables présents à la réunion ont déclaré que l'éloignement social et d'autres directives de santé avaient été suivis et que la décision d'assister en personne était à Borrell.

Les déplacements de hauts fonctionnaires pendant la pandémie sont devenus une source de débats intenses.

De telles décisions ont pris une sensibilité accrue, surtout si elles impliquent des déplacements privés. Phil Hogan a démissionné le mois dernier de son poste de délégué commercial européen après qu'il ait été révélé qu'il avait violé les directives en Irlande et, après une réticence initiale à s'excuser, n'a pas été pleinement disposé à décrire ses mouvements à von der Leyen.

Dans une déclaration sur la démission de Hogan, von der Leyen a souligné que, alors que les Européens «font des sacrifices et acceptent des restrictions douloureuses», elle s'attend à ce que les commissaires «soient particulièrement vigilants quant au respect des règles ou recommandations nationales ou régionales applicables».

Les directives de la Belgique autorisent clairement les déplacements professionnels des fonctionnaires et des diplomates.

Et un porte-parole, Peter Stano, a noté que Borrell, dont le titre officiel est haut représentant et vice-président des affaires étrangères (HRVP), était de retour en Belgique depuis la Libye depuis si peu de temps que techniquement aucune restriction ne s'appliquerait même sans un exemption diplomatique des règles.

"HRVP était à Bruxelles moins de 24 heures cette semaine pour le collège, ce qui serait donc hors du champ des mesures en Belgique", a déclaré Stano. "Cependant, il a passé un test avant de quitter la Slovénie lundi (il a continué en Libye) et a été testé à nouveau également à son retour à Bruxelles mercredi matin. Il sera testé à nouveau une fois de retour à Bruxelles de ses voyages en Egypte et en Italie. Il est en contact avec les autorités belges pour s'assurer qu'il respecte la législation nationale et les exigences sanitaires. Il prend très au sérieux les conseils et les mesures. Inutile de dire que tous ses tests jusqu'à présent étaient négatifs. "

Pour les citoyens réguliers en Belgique, les voyages non essentiels vers des pays en dehors de l'UE, de l'espace Schengen et du Royaume-Uni sont interdits. Et toute personne revenant d'une zone de voyage interdite doit être testée pour COVID et s'auto-mettre en quarantaine.

Une mise en quarantaine et des tests obligatoires sont également requis pour les voyageurs revenant de zones rouges au sein de l'UE, y compris certaines parties de l'Espagne, où Borrell a passé ses vacances d'été, et Paris, où Michel, le président du Conseil, a rendu visite au président Emmanuel Macron le 28 août.

Michel et sa famille étaient en vacances dans le sud de la France avant la réunion, dans une zone que les autorités belges ont désignée comme "orange" pendant leur séjour – ce qui signifie qu'une quarantaine et un test sont recommandés, mais non obligatoires, à leur retour en Belgique.

Un haut responsable du Conseil a déclaré que Michel, ancien Premier ministre belge, respectait les directives de santé de la Belgique, même si ses déplacements professionnels ne sont soumis à aucune restriction.

"Conformément aux règles belges, telles qu'elles ont été communiquées aux missions diplomatiques et aux organisations internationales, les missions du président du Conseil européen ne sont pas soumises à l'avis de voyage du gouvernement belge et peuvent se dérouler dans les zones vertes, orange et rouges", a déclaré le responsable, ajoutant : "Le président respecte pleinement les règles sanitaires belges."

Le président du Conseil européen, Charles Michel, a reporté son mariage cet été | François Walschaerts / AFP via Getty Images

Michel, comme Borrell, a subi des tests répétés. Après la rencontre ce vendredi avec Macron à l'Elysée, Michel est retourné pour le week-end dans le sud de la France, où il a été testé négatif. Il s'est ensuite rendu lundi à Berlin pour une rencontre avec la chancelière allemande Angela Merkel.

Michel avait prévu d'épouser sa compagne, Amélie Derbaudrenghien, à Montmeyan, un village du sud-est de la France, mais le couple, qui a deux enfants, a reporté leur mariage en raison des restrictions de voyage et d'une éventuelle mise en quarantaine.

Au cours du mois d'août, le président est resté dans le sud de la France avec sa famille dans une zone que les autorités belges ont virée "à l'orange" pendant son séjour. Michel a été testé à nouveau après son retour de Berlin et testé négatif, a déclaré le responsable du Conseil. Sur les conseils de leur médecin, la famille de Michel a également été testée et innocentée.

Voyages étendus

Les voyages de Borrell ont été beaucoup plus étendus. Après ses vacances en Espagne, il s'est rendu à Berlin pour une réunion des ministres des Affaires étrangères de l'UE, puis s'est rendu à Bled en Slovénie et en Libye. Après son retour d'une journée à Bruxelles pour la réunion du collège, il part en visite en Egypte et en Italie.

"Le HRVP Josep Borrell prend très au sérieux les mesures liées au coronavirus et observe les mesures préventives ainsi que les mesures de distanciation pendant ses engagements et ses voyages, notamment en étant testé avant le voyage et au retour", a déclaré Stano, son porte-parole, ajoutant que Borrell serait testé à nouveau au retour d'Italie.

Certains hauts fonctionnaires veillent à rester dans la plus grande conformité. Helena Dalli, la commissaire européenne à l'égalité, par exemple, est maintenant en quarantaine après son retour à Bruxelles de son pays d'origine, Malte, que les autorités belges ont désigné comme zone orange, ce qui signifie que la quarantaine est recommandée mais pas obligatoire.

Les déplacements de hauts fonctionnaires pendant la pandémie sont devenus une source de débats intenses.

Les fonctionnaires du Parlement européen se demandent toujours s'il faut aller de l'avant avec une session plénière prévue à Strasbourg plus tard ce mois-ci.

Le principal assistant du Premier ministre britannique Boris Johnson, Dominic Cummings, a suscité la controverse en violant apparemment les restrictions de verrouillage du pays, mais son patron l'a défendu. Cummings a nié les actes répréhensibles et est resté à son poste malgré un tollé et des appels à sa démission.

Le coronavirus a forcé les dirigeants mondiaux à abandonner leurs routines habituelles et à réécrire le scénario de la conduite de la diplomatie mondiale. Certains grands rassemblements comme le sommet du G7 des démocraties avancées, ont été annulés ou reportés indéfiniment, tandis que d'autres, comme l'Assemblée générale des Nations Unies ce mois-ci, ont été déplacés vers un format virtuel.

Les dirigeants de l'UE se sont réunis par vidéoconférence tout au long du printemps et n'ont tenu qu'un sommet en personne à Bruxelles en juillet, où ils ont conclu un accord sur un programme historique de budget et de relance. Mais un sommet des 27 chefs d'État et de gouvernement de l'UE avec le président chinois Xi Jinping qui avait été prévu à Leipzig, en Allemagne plus tard ce mois-ci, a été annulé.

Michel a provisoirement programmé un autre sommet du Conseil européen à Bruxelles plus tard ce mois-ci, mais la résurgence des infections dans de nombreux pays, y compris la Belgique, pourrait le forcer à changer de plan.

Les fonctionnaires du Parlement européen se demandent toujours s'il faut aller de l'avant avec une session plénière prévue à Strasbourg plus tard ce mois-ci.

Maïa de La Baume a contribué au reportage.

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