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Les femmes et les chevaux pendant la Première Guerre mondiale

Je suis ravi de publier ce billet d’invité sur le thème «Les femmes et les chevaux dans la Première Guerre mondiale» par Lucy Betteridge-Dyson.

Lucy Betteridge-Dyson est historienne militaire et étudiante à la maîtrise (histoire de la Grande-Bretagne et de la Première Guerre mondiale) à l'Université de Wolverhampton. Elle s'intéresse particulièrement à la Première Guerre mondiale ainsi qu'au théâtre sud-est asiatique de la Seconde Guerre mondiale, notamment la troisième campagne d'Arakan. En 2019, elle a fondé Club Herstory qui vise à connecter les femmes avec une passion pour l'histoire tant au niveau social que professionnel.

Guide de champ de bataille et passionnée de chevaux, ses recherches actuelles portent sur l'utilisation des équidés dans la guerre du XXe siècle et sur l'histoire du vrai cheval de guerre pendant la Première Guerre mondiale. Conférencière enthousiaste, elle est passionnée par la participation d'un public plus large à l'histoire des Première et Seconde Guerres mondiales, ayant travaillé avec la BBC, la Commonwealth War Graves Commission et la Royal British Legion.

Les femmes et les chevaux pendant la Première Guerre mondiale

Au cours des dernières années, la contribution des femmes à la Première Guerre mondiale a reçu plus d'attention que jamais des universitaires et du public. La militarisation de la société au début du XXe siècle était profondément liée à la masculinité, et le rôle des femmes pendant cette période est souvent déformé. L’idée que «les femmes ne travaillaient pas» avant la guerre, par exemple, est à mon avis trompeuse; les femmes travaillaient absolument, elles le faisaient simplement dans des rôles moins bien rémunérés ou non rémunérés que la société jugeait moins valables que ceux que travaillaient les hommes (cela est toujours vrai aujourd'hui). La Première Guerre mondiale n'a pas représenté une occasion soudaine pour les femmes de se lancer sur le marché du travail – elles y étaient déjà – mais elle a commencé à changer dans la société la valeur perçue de ce travail.

Lorsque la guerre a éclaté en 1914, le chômage a fortement augmenté dans les métiers traditionnels des femmes en raison de la perturbation de la vie quotidienne sur le front intérieur et de la hausse des prix des produits de première nécessité. Cela a continué en 1915, et ce n’est qu’au milieu de l’année que le niveau d’emploi des femmes est revenu à son niveau d’avant-guerre. Un Comité central pour l’emploi des femmes a été créé et, tout au long de 1915 et 1916, de nombreuses nouvelles organisations de femmes en uniforme ont été créées; du Corps d’urgence des femmes, du Corps de secours de la défense des femmes, à la Réserve des volontaires et même au Corps de massage militaire Almeric Paget. Des femmes de tous horizons ont assumé des rôles dans tous les aspects de l'industrie pour soutenir l'effort de guerre. Les femmes volontaires de la police créées par Nina Boyle et le Volunteer Motor Mobilization Corps, ainsi que l’extension de la Yeomanry de premiers secours, ont connu un succès particulier. Le travail des femmes dans l’industrie des soins infirmiers et des munitions pendant la guerre a été bien couvert, mais l’Armée de terre des femmes (WLA) a reçu moins d’attention.

L’Armée de terre des femmes

Créée en 1917 par Meriel Talbot, la WLA s'est concentrée sur le recrutement et la formation de jeunes femmes dans l'industrie agricole. Des milliers d'hommes travaillant dans des fermes étaient partis en guerre et, par conséquent, les fermes avaient du mal à fonctionner et la production alimentaire en souffrait beaucoup. Les affiches de recrutement et les rassemblements ont exhorté les femmes à s’inscrire et à répondre aux «besoins urgents de leur pays!»

Après un entretien pour confirmer un niveau de base d'aptitude et une «bonne constitution», les recrues pouvaient choisir entre travailler dans les sections agricoles, fourragères ou forestières. La section fourragère était une extension du Forage Corps (créé en 1915), qui fournissait de la nourriture pour les remontées de l'armée. Il avait une durée minimale de service d'un an, tandis que l'agriculture et le bois étaient de 6 mois. Les femmes ayant une expérience antérieure ont commencé directement à travailler sur la terre, tandis que les recrues inexpérimentées ont été envoyées dans des «fermes d’entraînement» pendant 4 à 6 semaines pour apprendre les ficelles du métier. En 1917, plus de 8 000 femmes travaillaient dans la section fourragère, s'occupant de questions relatives au transport et à l'alimentation des chevaux. L'armée britannique étant fortement tributaire de la puissance tout au long de la guerre, c'était un travail essentiel.

Le Corps des femmes fourragères

Le Women’s Forage Corps est tombé sous le contrôle du Army Service Corps et était dirigé par Mme Atholl Stewart en tant que «Superintendent of Women». Les femmes travaillaient par équipes de 6, faisant le foin et le pressant, réparant les sacs et les bâches et effectuant des travaux généraux d'écurie pour s'assurer que les chevaux étaient bien nourris et soignés. Certaines des femmes issues de la classe moyenne supérieure et ayant déjà eu une expérience équestre ont décroché des rôles dans les petits dépôts tels que ceux de Russley Park dans le sud-ouest de l'Angleterre, qui est devenu connu sous le nom de Ladies Remount Depot.

Dirigé par Lady Mabel Birkbeck, l’épouse du général de division Sir William Henry Birkbeck (directeur des services Remount de 1912 à 1920), Russley était un dépôt de convalescence d’une capacité d’environ 100 chevaux, pour la plupart des officiers. C'étaient de beaux chevaux qui avaient été blessés ou qui étaient tombés malades au front, et leur temps à Russley était consacré à la réhabilitation pour les préparer à un retour au service. Les femmes travaillant à Russley ont été spécifiquement choisies en fonction de leur connaissance des chevaux et répondraient à tous les besoins des animaux jusqu'à ce qu'elles soient suffisamment en forme pour être renvoyées dans leurs unités. A partir du 6 janvier 1916, le dépôt reçut 365 chevaux et en délivra 308.

Chevaux en première ligne

Le rôle joué par ces dépôts pour faciliter la remise en service actif des animaux était essentiel. Lorsque la guerre éclata, l'armée britannique possédait 25 000 chevaux, mais à la fin de la guerre, les équidés de l'armée britannique sur tous les théâtres atteignaient 800 000 chevaux. Ils étaient vitaux pour les opérations quotidiennes de l'armée, qu'il s'agisse de fournir des munitions aux lignes de front, de la nourriture aux troupes, ou de tirer de l'artillerie et de transporter les blessés – le sabot pourrait bien mieux faire face à la traversée du terrain accidenté de la France et de la Flandre que la combustion. moteur!

La valeur de ces animaux reflétait leur nécessité de mener la guerre avec succès. Avec un bon accès au marché international des chevaux, le gouvernement britannique a dépensé environ 67,5 millions de livres sterling en chevaux et mulets tout au long de la guerre et s'est donné pour priorité de s'assurer qu'ils étaient bien soignés et remis en service lorsque cela était possible. L'armée britannique comptait plus de 70 hôpitaux vétérinaires sur le front occidental, traitant quelque 2,5 millions de chevaux, dont 2 millions ont été remis en service. Le succès du Corps Vétérinaire de l'Armée s'est reflété dans le faible taux de mortalité moyen des chevaux de l'armée britannique de seulement 14%, ce qui représente une nette amélioration par rapport aux chiffres précédents de la guerre des Boers.

Néanmoins, de nombreux animaux ont péri pendant le conflit. 1917 sur le front occidental s'est avéré être le moment et l'endroit les plus dangereux pour être un cheval pendant la Première Guerre mondiale (à l'exclusion de la campagne d'Afrique de l'Est qui présentait des défis uniques) avec plus d'un quart des animaux qui ont vu le service tué ou disparu.

Le travail du Women’s Forage Corps représente une intersection entre ces deux histoires et perspectives moins racontées de la Grande Guerre, celles des femmes et des chevaux qui ont permis aux hommes de se battre comme ils l’ont fait. Les historiens continueront de déterrer ces récits et d’ajouter à l’histoire enregistrée pour veiller à ce que nous nous souvenions non seulement des hommes qui se sont battus, mais de tous ceux qui ont joué un rôle dans le premier des conflits mondiaux du XXe siècle.

Lectures complémentaires

Graham Winton – Ils ne doivent pas expliquer pourquoi: chevaucher l'armée britannique 1875-1925 (Helion, 2013)

Merci Lucy pour cet article intéressant!

Lucy a un site Web exceptionnel – Oh, quelle guerre de dame – cela vaut bien une visite. Il regorge d'articles intéressants. Vous pourriez vraiment y passer quelques heures. Certains sujets qui ont suscité mon intérêt incluent:

De plus, Lucy a été sur BBC TV. Elle était l’historienne du champ de bataille qui a aidé le comédien et auteur David Walliams à en savoir plus sur les expériences prolongées et traumatisantes de son arrière-grand-père paternel au cours de la Bataille de Passchendaele. L'épisode est sur BBC iPlayer, mais il n'est visible que si vous êtes au Royaume-Uni. Ailleurs, vous devrez parcourir les publicités et les regarder sur Mouvement quotidien. (Vous devrez peut-être faire preuve de patience lorsque les annonces apparaissent). L’épisode entier est fascinant, mais le morceau de Lucy commence à partir d’environ 14 minutes. Vous pouvez également retrouver Lucy sur Twitter.

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