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Le problème du recyclage toxique à Anvers – POLITICO

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ANVERS, Belgique – Le recyclage peut être une entreprise sale, ce qui est un problème pour l'une des usines de recyclage les plus anciennes et les plus grandes d'Europe.

L'usine d'Umicore à Hoboken, une banlieue d'Anvers, rassemble les déchets électroniques et les piles usées de toute l'Europe et les démonte pour en extraire des métaux précieux tels que l'argent, l'or et le platine. Ses cheminées industrielles dominent un quartier local de maisons en duplex.

L'usine est là depuis 130 ans, séparée des maisons par un mur gris et en brique battu de 3 mètres – mais récemment, les gens ont signalé une recrudescence de problèmes de santé. Plus de 60 enfants ont montré des niveaux élevés de plomb dans leur sang. Un enfant de 5 ans avait cinq fois la limite de 5 microgrammes par décilitre de sang jugée sûre par l'Organisation mondiale de la santé.

«Si nous avions su qu’il existe une entreprise aussi dangereuse à proximité, nous n’aurions jamais acheté cette maison», a déclaré Adam Fadol, un habitant dont les trois enfants avaient tous une valeur élevée de plomb dans leur sang.

C'est un problème pour le voisinage, pour la société minière et de raffinage qui est désormais le plus grand recycleur de métaux précieux en Europe, ainsi qu'un exemple des difficultés posées par les efforts de l'UE pour stimuler le recyclage.

Dans le cadre de son programme Green Deal destiné à devenir climatiquement neutre d'ici 2050, l'UE souhaite une expansion spectaculaire des énergies renouvelables et des véhicules électriques. Cela signifie une augmentation massive de la production de batteries – qui a besoin des métaux extraits par des usines comme Umicore – et une augmentation du nombre de vieilles batteries envoyées au recyclage.

Problèmes passés

Il est difficile de déterminer exactement d'où vient le problème du plomb à Hoboken car l'usine existe depuis des décennies, mais cela souligne la difficulté de mener de telles opérations industrielles dans des zones peuplées. Cela soulève également des questions sur les projets de l’UE de créer davantage d’usines de ce type en Europe, au lieu de la pratique actuelle consistant à expédier les déchets électroniques vers les pays en développement où le recyclage se fait sans se soucier des normes de sécurité et environnementales.

Umicore est conscient des dangers de la pollution par le plomb depuis des décennies.

Les enfants de la région sont testés tous les six mois pour le plomb – un métal lourd présent dans de nombreux matériaux retraités. Depuis 1998, la valeur moyenne du plomb dans le sang des enfants testés est passée de plus de 15 microgrammes par décilitre à 3 microgrammes en 2019. Mais lors de la mesure la plus récente en juin, les chiffres ont augmenté. Près de la moitié des enfants testés étaient au-dessus du seuil de l'OMS, 20 avaient plus de 10 microgrammes et quatre dépassaient 20 microgrammes.

La pandémie joue un rôle possible avec les enfants qui passent beaucoup plus de temps à la maison au lieu d'être dans une école plus éloignée.

«L'école du quartier a été fermée il y a des années pour que les enfants soient moins exposés, mais nous n'y avons pensé que lorsque le verrouillage a commencé», a déclaré Luc Gellens, vice-président senior chez Umicore et directeur du site de Hoboken.

En réponse, Umicore propose maintenant d'acheter les maisons des familles voisines avec de jeunes enfants et de créer à terme une «ceinture verte» autour de l'usine. Une trentaine de familles ont jusqu'à présent déclaré qu'elles souhaitaient déménager, selon les médias locaux.

Fadol a hâte de bouger. Ses trois enfants, âgés de 2 à 7 ans, ont tous des niveaux de plomb élevés. «Parfois, ma plus jeune fille joue dehors, elle rentre à la maison avec de la poussière noire sur ses vêtements», a déclaré Fadol dans son salon.

Mais Sandra Van Der Linden a déclaré que sa famille ne prévoyait pas d'accepter l'offre d'Umicore et de quitter la maison dans laquelle ils vivaient depuis 13 ans, même si son petit-fils a cinq fois la quantité de plomb jugée sûre dans son sang. «Nous aimons vivre ici et nous connaissons tous nos voisins», a déclaré Van Der Linden.

Les compromis

Malgré les problèmes à Hoboken, la société a souligné que l'alternative était pire.

Le coût environnemental du déversement des déchets, ainsi que de l'exploitation minière nécessaire pour extraire de nouveaux matériaux, est beaucoup plus élevé que le recyclage, a déclaré Marjolein Scheers, porte-parole d'Umicore.

Les plans d'énergie verte de l'UE signifient que les usines comme Umicore ne feront que devenir plus courantes. Environ un tiers de tous les déchets électroniques jetés ne sont pas collectés séparément ou correctement recyclés, ce qui entraîne une perte de ressources précieuses ainsi qu'une pollution chimique, tant à l'intérieur qu'à l'extérieur de l'UE.

C'est quelque chose que Bruxelles espère changer en encourageant le recyclage. Dans son plan d'action pour l'économie circulaire, lancé en mars, la Commission européenne a déclaré qu'elle explorerait des moyens d'améliorer la collecte et le traitement des déchets électroniques, y compris un programme à l'échelle de l'UE pour retourner ou revendre les vieux téléphones mobiles, tablettes et chargeurs.

«Avant qu'une entreprise n'investisse, elle aura besoin d'une sorte de certitude que ses investissements rapporteront un profit – dans ce cas, cela ne peut être réalisé que si la (Commission européenne) peut garantir qu'il y aura plus de matériaux disponibles pour le recyclage», dit Scheers.

Cela signifie également que les voisins d'Umicore doivent décider si les valeurs immobilières inférieures valent un risque potentiel pour la santé.

Sanya Borisova, une étudiante qui a déménagé dans la région avec ses parents il y a deux ans, a déclaré qu'elle ne comprenait pas pourquoi certains habitants se plaignaient. "Ils connaissaient Umicore lorsqu'ils ont déménagé ici, c'est donc un peu étrange qu'ils commencent à se plaindre maintenant", a-t-elle déclaré, ajoutant que la pollution de l'air plus près du périphérique d'Anvers est également un gros problème de santé.

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