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Le coronavirus a-t-il changé le quartier européen de Bruxelles pour de bon? – POLITICO

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Le quartier européen de Bruxelles ne sera peut-être plus jamais le même.

Au cœur d'un deuxième verrouillage, le domicile de nombreuses institutions de l'UE et de leur personnel est un endroit radicalement différent de nos jours. Les trottoirs ne sont plus animés et les rues ne sont pas encombrées de circulation. Au lieu de cela, c'est une ville fantôme.

Les fonctionnaires européens travaillent majoritairement à domicile, pas au bureau; les conducteurs ont laissé leur voiture derrière eux (s'ils sortent du tout); de nombreux cafés et restaurants sont fermés et certains ne rouvriront jamais; et plusieurs projets immobiliers ont été mis en attente.

Même lorsque la Belgique lève ses mesures de confinement conçues pour contenir la propagation du coronavirus, de nombreux responsables de la ville et des habitants pensent que le quartier ne reviendra jamais à ce qu'il était.

Le télétravail a révolutionné ce domaine axé sur les entreprises (sans âme, diraient beaucoup) de telle sorte que même les institutions de l'UE – qui ne sont pas connues pour adopter le changement à un rythme rapide – ont commencé à repenser leur fonctionnement à l'avenir. Elle a également conduit les responsables locaux du tourisme ainsi que les associations de résidents à intensifier leur lutte pour faire du quartier un lieu plus convivial et plus vivable.

«L'impact de la crise du COVID ici est assez significatif, et nous n'avons pas une boule de cristal de ce que sera son effet à long terme, ni de l'ampleur de l'évolution de l'environnement de travail», a déclaré Patrick Struelens, conseiller principal à Visit Brussels, le principal office du tourisme de la capitale belge. «Mais nous pouvons supposer que le travail à domicile est là pour durer.

«La réalité du trimestre sera beaucoup plus diversifiée qu'elle ne l'est maintenant, avec peut-être moins de travailleurs, peut-être plus de gens qui y vivront, et cela peut être une chose plus positive», a ajouté Struelens.

Heure de fermeture

La Belgique, qui avait à un moment donné le taux d'infections à coronavirus le plus élevé d'Europe, a procédé à un deuxième verrouillage fin octobre, fermant d'abord ses bars et restaurants avant de fermer les magasins et ordonnant aux gens de travailler à domicile s'ils le peuvent.

Les effets des deux verrouillages ont été dévastateurs pour les cafés, restaurants et magasins du quartier européen, qui dépendent presque exclusivement des quelque 50000 fonctionnaires des institutions de l'UE qui y travaillent, ainsi que d'un nombre similaire de lobbyistes et d'employés d'ONG ainsi que les journalistes (les bureaux de POLITICO sont rue de la Loi, l'une des rues les plus fréquentées du quartier en temps normal) et d'autres.

Il y a peu de voitures avec chauffeur sur la rue de la Loi actuellement. En face du Parlement européen, la place du Luxembourg – mieux connue sous le nom de Place Lux – qui est normalement un lieu de rencontre animé pour les députés et les assistants, abrite désormais des rangées de cafés fermés. Sur la place Schuman, une lettre collée à la porte du Caffè Vergnano et signée par «Giuseppe», qui y travaillait auparavant, comprend un hommage à «mes plus chers clients» pour «vos sourires, votre colère, vos histoires qui sont devenues les miennes. "

Caffè Vergnano n'était que l'une des 427 entreprises qui ont fait faillite à la suite du premier verrouillage dans les trois quartiers bruxellois qui comprennent des parties du quartier européen, selon Hub.Brussels, l'Agence bruxelloise de soutien aux entreprises. Ce chiffre pourrait augmenter car de nombreuses entreprises ont reçu une aide financière d'urgence pour tenter de rester à flot.

Véronique Kohl dirigeait le restaurant Chez Mauricette de la rue Belliard, servant de 120 à 140 clients par jour depuis six ans. «Nous avons perdu entre 30 et 40% de nos revenus» lors du premier verrouillage, a déclaré Kohl. Après avoir été forcée de fermer et de licencier son personnel en mars, Kohl a décidé de ne pas rouvrir lorsque la garde a été levée en mai et a mis le restaurant en vente.

«Ce n’est pas un quartier résidentiel ici, nous avons des loyers élevés, nous devons acheter des biens et je ne pouvais même pas me payer», a déclaré Kohl. «Le télétravail ne sera peut-être pas pour tout le monde, mais il sera beaucoup plus répandu, et cela ne peut avoir que des répercussions économiques pour le quartier.

La très animée rue Froissart, qui longe un côté du siège du Conseil de l'Union européenne, a perdu près de 50% de son trafic piétonnier quotidien, selon Hub.Brussels, et ce chiffre est de près de 40% sur la rue Archimède voisine, bordée avec des restaurants, dont la plupart n'ouvraient que le midi pour répondre aux besoins du personnel de l'UE.

«C’est catastrophique», a déclaré Alain Hutchinson, commissaire du gouvernement bruxellois pour l’Europe et les organisations internationales et ancien député européen. «Aujourd'hui, le télétravail est vraiment devenu la règle… Toutes ces institutions, visiteurs et fonctionnaires qui animent ce quartier depuis des années sont littéralement fermés.

«Je ne sais pas quelles seront les répercussions de tout cela parce que nous sommes tous dans un état d'incertitude, mais pour l'instant, c'est un endroit désert», a déclaré Hutchinson, qui fait partie d'un réseau impliquant les institutions de l'UE, des représentants commerciaux et les politiciens locaux qui se réunissent régulièrement pour discuter de la situation dans le district de l'UE.

Plus d'immeubles de bureaux?

Même lorsque les eurocrates retournent au travail et que les restaurants rouvriront pour les nourrir, de nombreux fonctionnaires affirment que le travail à domicile changera les choix d’urbanisme du quartier et l’image du quartier d’être hostile, sans âme et dépendant des institutions européennes. Beaucoup prévoient également qu'elle remodèlera profondément l'environnement de travail et les politiques immobilières des institutions de l'UE elles-mêmes.

La Commission européenne travaille sur «une utilisation plus large et plus généralisée du télétravail» et poursuivra ses efforts pour «réduire la surface des bureaux», a déclaré un responsable de la Commission. "La Commission évaluera comment utiliser au mieux ses surfaces, en tenant compte des nouvelles méthodes de travail", a ajouté le responsable. Le Parlement européen prévoit également de renouveler ses règles sur le télétravail et «évalue» son expansion, en tenant compte «des coûts environnementaux, de l'utilisation de l'espace», a déclaré un porte-parole du Parlement.

Les résidents et les associations locales disent que le quartier de l'UE doit s'adapter à l'ère post-coronavirus car il ne peut plus se permettre d'être un quartier exclusivement axé sur les affaires et rempli d'immeubles de bureaux.

Cela exigera un changement majeur de mentalité. Au cours de plus d'une décennie, les autorités locales et les promoteurs immobiliers se sont lancés dans une refonte ambitieuse du quartier pour augmenter la quantité de bureaux tout en construisant plus de maisons et de lieux de socialisation. En 2019, une nouvelle tour appelée The One a ouvert avec près de 30000 mètres carrés de bureaux et plus de 9000 mètres carrés de logements. Le projet de rénovation de la rue de la Loi (déjà bordée de bureaux) comprend 240 000 mètres carrés supplémentaires de bureaux.

D'autres rénovations majeures de l'urbanisme, dont une proposition de rénovation du rond-point Schuman, se présentent désormais comme des projets d'une époque révolue. Selon sa présentation en ligne, le rond-point banal sera transformé en «espace public généreux» et en «lieu de rencontre des nationalités, des cultures, des langues» abrité sous un toit en forme de beignet.

Marco Schmitt, président de l’association des résidents du Quartier Léopold (le nom officiel du quartier européen), voit une opportunité d’apporter des modifications au quartier.

«Après COVID, vous ne pouvez plus avoir plus d'une centaine de personnes travaillant dans le même espace», dit-il. «Tout cela faisait partie de la réflexion avant, mais c'est devenu une réalité maintenant.»

Le mois dernier, Schmitt a écrit au Premier ministre bruxellois Rudi Vervoort pour lui demander de mettre «d'urgence» en place un arrêt de la construction de bureaux. «L’expérience du travail à distance a eu des conséquences importantes sur les mouvements des personnes, la qualité de l’air, le logement et l’activité commerciale», a écrit Schmitt. «Dans ces conditions, revenir à la façon dont nous construisions les bâtiments avant COVID n'est plus prévisible.»

Pourtant, pour beaucoup de ceux qui vivent à proximité ou qui ne travaillent pas pour les institutions de l’UE, la pandémie a apporté un calme inhabituel et bienvenu dans la région.

«L’atmosphère est beaucoup plus vivable, il y a moins de circulation et moins d’eurocrates», a déclaré Pierre Picard, un enseignant qui habite rue de Toulouse, près du rond-point Schuman. "C’est bien parce qu’il est difficile de faire vivre la vie de quartier ici."

Il y a un an, Felix von Zwehl, un avocat allemand, a ouvert les Newton Boutique Hotel Residences, un groupe d’appartements avec services hôteliers à quelques pas du siège de la Commission à Berlaymont.

Alors que les hôtels à proximité ont connu une baisse spectaculaire du nombre de clients après le premier verrouillage, von Zwehl s'est maintenu à flot grâce à des diplomates qui ont prolongé leur séjour à Bruxelles parce qu'ils venaient de zones qui imposaient une quarantaine.

«Nous avons eu un taux d’occupation pouvant atteindre 70%», a-t-il déclaré. «La crise du COVID nous a durement frappés mais nous avons été moins touchés que d'autres.»

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