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La virologiste superstar belge combat l'extrême droite – POLITICO

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Le virologue Marc Van Ranst cherche à combattre ce qu'il considère comme deux des pires afflictions de la Belgique: le coronavirus et l'extrême droite flamande.

En tant que réponse du pays à l'Américain Anthony Fauci, Van Ranst est devenu une figure omniprésente à la télévision et un bagarreur politique de poids sur les médias sociaux, organisant même une émission de radio à succès de l'année et un jeu télévisé populaire. C'est une telle célébrité qu'il y a des articles de journaux et des paris sur la couleur du pull à col en V qu'il portera pour sa prochaine apparition, tandis qu'une chanson ridiculisant ses apparitions quotidiennes à la télévision a presque 1,5 million de vues sur YouTube.

Bien que de nombreux scientifiques du monde entier semblent intimidés par le fait que le coronavirus en ait fait une cible pour les sceptiques et les ait plongés dans le tumulte de la politique, Van Ranst est dans son élément sur la scène publique, même si cela signifie qu'il a besoin de la protection de la police. depuis l'été à cause des menaces de la droite dure flamande et des anti-vaxxers.

«Lorsque cette pandémie sera terminée, il s'ennuiera tellement qu'il entreprendra immédiatement autre chose», a déclaré Elke Wollants, son directeur de laboratoire à l'Institut de recherche médicale Rega de l'Université catholique de Louvain, où Van Ranst dirige le département de virologie clinique et épidémiologique. Elle connaît Van Ranst depuis 20 ans et a l'habitude de gérer son agitation. "Il a tellement d'idées que j'ai appris à attendre de les exécuter jusqu'à ce qu'il les répète trois fois."

Le professeur lui-même ne s'excuse pas d'avoir utilisé sa plateforme comme l'un des visages les plus connus de Belgique pour se décoller à l'extrême droite dans la région flamande du nord de la langue néerlandaise, qui ont critiqué la gestion de la pandémie par le pays.

"Je suis simplement allergique à l'extrême droite", a-t-il déclaré à POLITICO. "Pourquoi un universitaire aurait-il peur de dire cela à voix haute?"

L'omniprésence de Van Ranst a également déclenché une polémique, bien illustrée par un sondage dans le magazine culturel Humo. Alors que les lecteurs l'ont choisi comme personne de l'année 2020, il a également terminé deuxième dans la catégorie «bite de l'année», après le président américain Donald Trump.

Avant que la pandémie ne frappe, Van Ranst dirigeait déjà trois départements de l'université de Louvain. Depuis lors, il est un conseiller clé du gouvernement belge sur la façon de gérer le coronavirus, s'appuyant sur son expérience antérieure en tant que commissaire belge à la grippe et en tant que commissaire à la gestion de crise pendant la pandémie de grippe mexicaine en 2009, un travail qu'il a commencé deux semaines après. son fils est né.

Cette expérience s'est avérée utile pendant cette pandémie, a déclaré le virologue Steven Van Gucht, principal porte-parole de la Belgique pour son centre de crise COVID-19. «La grippe mexicaine était manifestement une pandémie d'un niveau différent, mais bon nombre des problèmes à résoudre étaient les mêmes.»

Gestionnaire de crise

Il était facile pour un expert comme Van Ranst d'assumer un rôle démesuré grâce aux particularités de la politique belge. Rétrospectivement sur la première vague, Van Ranst a évoqué un "vide de pouvoir" en raison de la division labyrinthique des compétences en santé en Belgique – le pays de 11 millions d'habitants compte neuf ministres de la santé – et la première ministre de l'époque, Sophie Wilmès, ne faisait que tenir bon. un gouvernement d'espace réservé.

"À un certain moment, Van Ranst et d'autres ont commencé à se sentir responsables de l'élaboration des politiques", a déclaré Maarten Vansteenkiste, psychologue à l'Université de Gand qui a également conseillé le gouvernement sur ses politiques en matière de coronavirus. "C'était à cause de leur implication et de leur sens des responsabilités, mais même les experts doivent parfois se détacher de la situation, ce qui signifie se taire."

Ce rôle croissant des experts a conduit à des frictions avec le gouvernement. «Avant chaque nouvelle décision, des experts tels que Van Ranst ont appelé à des mesures extrêmes», a déclaré un responsable étroitement impliqué dans l'approche coronavirus sous le gouvernement de Wilmès. "Ensuite, ils l'ont toujours appelé trop peu et trop tard. Cela a inévitablement conduit à une certaine frustration entre experts et politiciens."

Un porte-parole de Wilmès a nié cette tension. "Le PM a toujours bien travaillé et dans le respect mutuel du professeur Van Ranst", a-t-elle déclaré. "Elle l'a personnellement désigné comme l'un des experts qui travaillerait sur la stratégie de sortie, convaincue de son expérience et de sa grande expertise."

Depuis l'automne, lorsque la Belgique avait son premier gouvernement pleinement opérationnel depuis des années, les politiciens ont pris davantage de contrôle sur la manière de gérer la crise.

"C'est beaucoup plus confortable", a déclaré Van Ranst. "Au début de la pandémie, nous étions à la fois virologues, gestionnaires de crise et porte-parole. Maintenant que le Premier ministre et le ministre de la Santé communiquent plus et s'entendent mieux, c'est moins de travail pour nous, ce qui est bien."

Combats flamands

Son rôle de premier plan dans la pandémie a également accru l'examen de ses opinions politiques. Sur Twitter, Van Ranst souvent déchaîne contre des politiciens du parti nationaliste flamand de droite, la N-VA et de l'extrême droite Vlaams Belang, qualifiant les nationalistes flamands d '«extrême droite».

Juste avant les élections belges de 2019, Van Ranst tweeté "un vote pour la N-VA est un vote pour le Vlaams Belang-light. Vous ne pouvez pas être juste un peu raciste." Ses commentaires ont souvent conduit à des discussions animées sur les médias sociaux avec des politiciens de droite et ont abouti à Theo Francken, l'une des figures de proue de la N-VA, l'appelant «Docteur Hate».

Van Ranst soutient que ses opinions politiques ne sapent pas son travail scientifique car «les virus n'ont pas de couleur politique» et «la politique est trop importante pour être laissée aux politiciens».

Mais ses commentaires contrastent avec d'autres experts tels que Van Gucht, qui limitent surtout leurs apparitions dans les médias pour parler de la pandémie. Van Gucht reconnaît que les tweets de son collègue "créent des partisans et des opposants, ce qui conduit parfois à une certaine controverse. Mais il est toujours capable de séparer son travail scientifique de ses opinions sur d'autres questions."

Il évoque la relation professionnelle de Van Ranst avec Bart De Wever, le maire d’Anvers et le président du parti des nationalistes flamands. "De Wever consulte parfois Van Ranst sur la pandémie", a-t-il déclaré. "Leurs opinions politiques ne font pas obstacle à cette relation."

Depuis que la pandémie a frappé, Van Ranst se méfie davantage d'attaquer la N-VA de front, a déclaré Wollants, son directeur de laboratoire.

Wollants est elle-même membre de la N-VA et connaît personnellement Francken. "Dans le passé, cela a parfois conduit à des discussions ennuyeuses. Mais Marc s'est calmé, également sur les réseaux sociaux. Cela a probablement à voir avec le vieillissement, mais aussi avec l'attention massive des médias."

Selon Van Ranst, il y a un changement au sein de la N-VA elle-même. Alors qu'après les élections de 2019, le parti a brièvement négocié avec le Vlaams Belang pour former une coalition flamande, De Wever a depuis indiqué que ce n'était plus une option.

Le virologue a également coopéré davantage avec les politiciens de la N-VA, apprenant ainsi à les connaître personnellement. "Je suis allergique à l'extrême droite et cela ne changera jamais. Mais la N-VA de 2020 n'est plus un Vlaams Belang-light", a-t-il déclaré.

Protection de la police

En plus des menaces de mort contre lui, Van Ranst a également été poursuivi par un entrepreneur, lié aux nationalistes flamands, pour des accusations de préjudice économique. Van Ranst a gagné la cause.

Van Ranst répond souvent avec humour à ses détracteurs. Lorsque des vandales ont peint à la bombe un arrêt de bus avec le message "Van Ranst, embrasse mes couilles", il refusé «l'invitation amicale», citant les restrictions de coronavirus. "Les règles Corona sont des règles Corona", a-t-il tweeté.

La grande notoriété de Van Ranst a suscité des spéculations sur ses ambitions. Dans une récente interview, il a admis avoir "discuté" d'une offre de devenir ministre national de la santé avec Conner Rousseau, le chef du Parti socialiste flamand.

Une personne du parti a dit il n'y a jamais eu d'offre formelle, mais que Rousseau avait en effet vérifié si Van Ranst serait disponible au cas où les socialistes rejoindraient un gouvernement d'urgence peu après l'éclatement du coronavirus en mars. Mais cela n'est jamais arrivé.

Jan Callebaut, un éminent spécialiste belge des communications, a déclaré que Van Ranst était "clairement charmé par la reconnaissance publique et les commentaires de segments plus larges de la population". Il pense qu'il est crédible d'en faire un mandat politique à un moment donné.

"C'est quelqu'un qui a fait le choix clair de ne pas disparaître dans l'anonymat après la pandémie", a déclaré Callebaut. "Il met tout en œuvre pour garder une large pertinence publique, qu'il pourrait conserver sans l'acuité de la pandémie."

Wollants était d'accord. «Nous avons l'habitude de ne pas l'avoir dans les parages car il combine tant de choses. C'est un bourreau de travail total, toujours prêt à entreprendre quelque chose de nouveau. Qui ne peut pas dire qu'il ne deviendra pas le prochain recteur de notre université?

Van Ranst rejette les suggestions. "Il y a peu de défis que je n'accepterai pas, mais j'aime mon travail de professeur et la liberté qui va avec."

Il a dit qu'il profiterait d'un rythme plus léger une fois la pandémie terminée, "et une fois que je serai à nouveau reposé, je suis sûr que je créerai une autre sorte de situation infernale pour moi-même."

Simon Van Dorpe a contribué au reportage.

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