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La mort de la ville – POLITICO

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Il y a environ 700 ans, la ville toscane de Sienne était une puissance bancaire et proto-industrielle en plein essor avec plus de 50 000 habitants – une population surpassée seulement par des «mégapoles» médiévales comme Paris, Londres et Milan.

Mais ensuite, en 1348, alors que la ville florissante était dans la fleur de l'âge d'or, la prospérité de Sienne a été brusquement interrompue par la peste noire. En quelques années à peine, la ville a perdu 60% de sa population et est entrée dans une forte baisse, tombant dans l'obscurité. Il a fallu attendre le 20e siècle pour qu'il retrouve sa taille d'avant la pandémie.

COVID-19 n'est pas aussi mortel que la peste bubonique médiévale, mais le bouleversement social et économique qu'il a causé laisse déjà des traces physiques sur les villes modernes d'Europe: les quartiers d'affaires autrefois occupés se sont vidés car les gens choisissent de travailler à domicile. Les magasins et les restaurants ont fermé. Les transports publics ont ralenti.

Il y a également des raisons de croire que cette pandémie pourrait avoir un impact encore plus durable que ses prédécesseurs. Pour la première fois depuis l'émergence des premières villes dans le Croissant fertile il y a environ 6000 ans, les centres urbains concentrés n'ont plus le monopole des connexions économiques et culturelles qui font avancer les civilisations.

L'heure de pointe du soir à la station de métro Waterloo de Londres a pris une apparence très différente en mai, car un verrouillage national a gardé la plupart des résidents à la maison | Isabel Infantes / AFP via Getty Images

Pour de nombreux travailleurs préoccupés par le coronavirus – et les employeurs cherchant à réduire les coûts pendant la crise économique qui a suivi – des technologies telles que la vidéoconférence, les documents partagés et la messagerie instantanée offrent des alternatives viables aux immeubles de bureaux de grande hauteur.

Pendant ce temps, des services comme le streaming vidéo et les médias sociaux et des sites Web comme Reddit et Twitter offrent un avant-goût de l'effervescence culturelle et de la communauté qui a attiré tant de personnes dans la grande ville au fil des siècles. Vous n'avez même pas besoin d'un bar ou d'un club pour rencontrer l'amour de votre vie: des applications comme Tinder, Bumble ou Grindr sont heureuses de vous mettre en relation avec un partenaire potentiel.

«Cette pandémie a le potentiel d'affecter réellement les villes», a déclaré Peter Clark, professeur d'histoire urbaine européenne à l'Université d'Helsinki. «S'il n'y a pas de deuxième vague, les changements sont peut-être beaucoup moins importants que ce que les gens pensent. Mais si tel est le cas, nous pourrions voir le modèle européen de «ville culturelle» gravement affecté.

«En raison de la désindustrialisation, depuis les années 80, nous avons opéré une transition vers le secteur des services afin de maintenir la prospérité urbaine», a-t-il ajouté. «La pandémie constitue une menace directe pour ce modèle.»

Villes fantômes

Il ne fait aucun doute que la pandémie a transformé la vie professionnelle.

Au début du printemps, alors que le coronavirus se propageait à travers l'Europe, les restrictions gouvernementales ont forcé tous les travailleurs, sauf les travailleurs essentiels, tels que les travailleurs de la santé et des supermarchés, à travailler à domicile pour empêcher les nouvelles infections. La demande industrielle a ralenti ou s'est complètement arrêtée alors que les achats de voitures et d'autres produits se sont effondrés.

Avant les verrouillages, le télétravail n'était pas particulièrement courant dans la plupart des pays européens. Selon les données compilées par Eurofound, seulement 11% des Allemands et 8% des Italiens travaillaient «occasionnellement» à distance en 2015.

Mais à mesure que la crise progressait, les travailleurs et les entreprises se sont adaptés remarquablement rapidement à la nouvelle réalité. Les réunions du gouvernement, des entreprises et autres ont été transférées en ligne; les cours étaient dispensés virtuellement; La médecine électronique et la thérapie virtuelle ont pris leur envol.

La question est maintenant de savoir si ces nouveaux comportements vont persister – ou si la plupart des gens retourneront à leur bureau dès qu'ils le pourront.

Un enseignant suppléant dans une école élémentaire à Arlington, en Virginie, est passé de l'enseignement en classe lorsque les enseignants étaient absents à l'éducation des enseignants sur la meilleure façon de se connecter avec leurs élèves via des plateformes numériques | Olivier Douliery / AFP via Getty Images

L'économiste de l'Université de Stanford, Nicholas Bloom, un expert en télétravail, dit que s'il est irréaliste de s'attendre à ce que tout le monde travaille indéfiniment à domicile, entre 50 et 60% de la population pourrait y rester.

«Un tiers de la population active – employés de bureau, cadres supérieurs – peut télétravailler 100% du temps. Un autre tiers – créateurs de vêtements, agents immobiliers, chercheurs scientifiques – peut le faire la plupart du temps, mais devra parfois être sur place. Et un autre tiers ne peut pas du tout le faire: la plupart de ces personnes sont des travailleurs moins bien rémunérés du secteur des services, mais vous avez également des emplois plus élevés comme ceux occupés par des dentistes, des chirurgiens, des pilotes.

Bloom dit qu'il est encore trop tôt pour dire à quel point l'impact de la pandémie sera intense, mais qu'il est peu probable que les employés de bureau veuillent reprendre les choses comme d'habitude, même si un remède ou un vaccin est développé.

«Les gratte-ciel et les immeubles de bureaux dans les centres-villes qui étaient autrefois nos biens immobiliers les plus précieux sont devenus des endroits que les gens évitent par peur de l'infection», a déclaré Bloom. "Je ne vois pas les gens se sentir à l'aise avec les trains de métro et les ascenseurs bondés, et les entreprises ne voudront pas ouvrir et fermer à chaque fois qu'il y aura une vague."

Des chaises sont vides dans l'espace extérieur lumineux d'un parc de bureaux à Crystal City, en Virginie, juste à l'extérieur de Washington, D.C. | Andrew Caballero-Reynolds / AFP via Getty Images

«C'est la peur du virus qui garde les gens à la maison», a déclaré Sven Smit, associé principal chez McKinsey & Company et coprésident du McKinsey Global Institute. Il a ajouté que s'il était trop tôt pour être certain que le changement se maintiendrait, «la tendance (pour un changement à plus long terme) est là».

Les entreprises ont déjà pris note des opportunités de réduction des coûts. Un nouveau rapport du Credit Suisse indique que la perte de revenus de location d'espaces de bureaux a «jusqu'à présent été limitée». Dans le même temps, cependant, «les conseils d'administration – y compris ceux de grandes entreprises mondiales – ont identifié le potentiel latent de réaliser des économies et cherchent déjà à réduire l'espace qu'ils utilisent.»

Les investissements immobiliers commerciaux ont baissé en moyenne de 44% en Europe entre mi-mars et fin mai, selon les chiffres publiés par BNP Paribas Real Estate le mois dernier; la baisse a été particulièrement notable en Irlande, où l'Irish Times a rapporté que les transactions immobilières commerciales avaient chuté de 79% au cours de cette période.

Une salle de conférence au siège de Rover.com à Seattle est vide, avec des employés travaillant à domicile en mars | John Moore / Getty Images

Dans un signe que la tendance est susceptible de se poursuivre, des entreprises technologiques comme Twitter et Google ont annoncé des plans pour que leurs employés continuent de travailler à distance, et une nouvelle enquête menée par l'Institut allemand Ifo montre que 54% des entreprises souhaitent utiliser davantage les bureaux à domicile. désormais.

Le PDG de Facebook, Mark Zuckerberg, a déclaré qu'il s'attend à ce que la moitié de la main-d'œuvre de l'entreprise travaille à domicile au cours de la prochaine décennie – et que les employés qui déménagent dans des zones moins chères verront leur salaire réduit pour refléter le coût de la vie.

Michel Serafinelli, professeur d’économie à l’Université d’Essex, a déclaré que la valeur des locaux à bureaux devrait diminuer. «Pourquoi louer un grand bureau que seuls quelques employés pourront utiliser à la fois, et seulement certains jours de la semaine?»

Vol COVID

La fin du bureau, si elle devait arriver, transformerait le paysage urbain. Les travailleurs, libérés de leur trajet du matin, seront libres de se déplacer vers les banlieues et la campagne.

L'Europe a une longue tradition de riches citadins qui fuient les fléaux vers les campagnes, laissant les pauvres et la classe ouvrière derrière eux. Dans le monument littéraire du XIVe siècle de Giovanni Boccaccio, «Le Décaméron», de riches Florentins se sont enfuis dans la campagne toscane pour se cacher de la peste noire.

Pendant la crise des coronavirus, les élites urbaines dans des endroits durement touchés comme l'Espagne et la France ont quitté la ville pour des pâturages plus verts et plus sûrs. L'ancien Premier ministre espagnol José María Aznar s'est rendu dans sa villa de vacances à Marbella plutôt que de sortir du lock-out à Madrid.

S'il y a de nouvelles vagues de coronavirus ou si le travail à domicile continue de proliférer, cette tendance pourrait facilement perdurer. Pourquoi payer des loyers dans les grandes villes pour un appartement sous-dimensionné si vous pouvez poursuivre une carrière tout aussi attrayante dans une maison dans les collines? Et du point de vue de l’employeur, pourquoi payer les salaires des grandes villes si vous pouvez trouver le même talent pour moins cher, même si vous ne voyez jamais ou rarement vos employés en personne.

Mais même si le télétravail devient omniprésent, tout le monde ne pourra pas – ou ne voudra pas – fuir vers les banlieues et le pays. Et ceux qui restent peuvent trouver que la ville qu'ils appellent chez eux est devenue un endroit très différent.

Paulina Mansz, un instructeur de conditionnement physique de groupe à Arlington, en Virginie, dirige une séance d'entraînement en ligne, alors que ses deux fils – à la maison après la fermeture des écoles – donnent un coup de main (ou un pied) | Andrew Caballero-Reynolds / AFP via Getty Images

«Les villes vont presque certainement devenir moins chères, car plus d'espaces deviennent disponibles», a déclaré Bloom. «Cela pourrait aider à résoudre la crise d’abordabilité que nous voyons dans les centres urbains … mais cela va laisser un vide.» Les artistes, a-t-il ajouté, "peuvent déménager dans les espaces vacants, mais ils ne dépensent pas beaucoup d'argent, et c'est un problème pour les villes qui dépendent des revenus pour offrir des services."

Les entreprises souffrent déjà des effets d'entraînement des zones d'activités et des centres-villes plus vides. Les magasins, restaurants et autres services qui dépendent de la clientèle des entreprises et d’autres sont sous le choc de l’impact économique de la pandémie.

«Les restaurants où les cadres vont déjeuner, les cafés où les secrétaires prennent leur cappuccino, les magasins de détail où les travailleurs font leurs courses pendant leurs pauses… Si les bureaux disparaissent, nous pouvons vraisemblablement nous attendre à ce que les dépenses urbaines baissent d'un tiers», a déclaré Bloom. "C'est un succès que la plupart des espaces commerciaux ne peuvent pas supporter."

Dans le quartier européen de Bruxelles, la disparition des eurocrates et des employés de bureau qui inondaient la rue de la Loi et le rond-point Schuman a déjà conduit à la fermeture de l’un des cafés les plus populaires de la région. Alors que le récent assouplissement des restrictions de verrouillage accordait un répit aux bars et pubs locaux, les exigences de distanciation sociale les ont écartés de leur modèle commercial; beaucoup craignent de ne pas passer l’année.

Un touriste portant un masque facial visite la Grand-Place étrangement calme de Bruxelles en mars, alors que le pays est entré en lock-out pour empêcher la propagation du coronavirus | Kenzo Tribouillard / AFP via Getty Images

Avec le départ des cols blancs et la perte de nombreux emplois dans les services, la démographie des villes changerait également.

L'impact inégal du télétravail est évident dans une analyse récente de l'Organisation de coopération et de développement économiques, qui montre que si 30% des travailleurs de la région de l'OCDE peuvent s'adapter pleinement au travail à distance, la probabilité diminue pour ceux qui n'ont pas toute éducation au-delà du secondaire, «et avec des niveaux inférieurs de numératie et de littératie».

Avec moins de contribuables commerciaux et une plus grande proportion de résidents plus pauvres et probablement sans emploi, les administrations municipales verraient probablement une baisse de leurs recettes fiscales, ce qui pourrait en fin de compte affecter les services publics.

«Bien qu’il y ait une forte fréquentation des transports publics, les gouvernements ont tendance à y investir massivement», explique Serafinelli, économiste de l’Université d’Essex. «Mais quand il diminue, les municipalités ont moins de ressources ou d’incitations à le faire, et avec moins d’investissements, il y a souvent moins d’intérêt public à l’utiliser. Cela devient une situation en spirale.

«La même chose se produit lorsque les travailleurs quittent une zone: les restaurants et les magasins ferment parce qu'il n'y a pas de clients, et le manque d'attractions signifie que peu de gens ont des raisons d'y aller par la suite», a-t-il ajouté. «Combattre cette situation nécessite des calculs et des investissements minutieux.»

Opportunités rurales

Pour être sûr, décamper à la campagne est plus facile à dire qu'à faire, en particulier pour les citadins habitués aux divertissements et à la vie pratique. Instagram, Facebook et TikTok sont peut-être des sources fébriles pour les mashups et les mèmes – mais ils ne peuvent pas capturer la magie d'une performance en direct ou tirer un cappuccino parfait.

Les zones rurales ne disposent pas des infrastructures auxquelles les citadins modernes sont habitués, a déclaré Apostolos Tzitzikostas, président grec du Comité des régions.

«Comment pouvez-vous travailler dans une zone rurale, même si vous travaillez à domicile, sans avoir accès au haut débit?» il a dit. «Comment pouvez-vous élever vos enfants si vous n’avez pas d’écoles appropriées? Comment faire face au coronavirus si vous ne disposez pas de services hospitaliers adéquats? »

Le sort des villes dépendra dans une large mesure des décisions prises par les décideurs.

Alors que les dirigeants de l’UE promettent un fonds de récupération des coronavirus de 750 milliards d’euros parallèlement au prochain budget septennal de l’Union, les autorités régionales tiennent à ce que les programmes de relance de Bruxelles n’aident pas seulement les grandes villes mais aussi les arrière-pays oubliés de l’Europe.

Selon les données d'Eurostat de 2018, 44,8% de la population de l'UE vit dans la ville, 36% dans les zones dites intermédiaires telles que les villes et les banlieues et 19,2% dans les zones rurales.

Un policier à Barcelone recherche des résidents qui enfreignent l'ordre de rester à la maison en mars | David Ramos / Getty Images

Tzitzikostas a déclaré que le financement de l'UE devrait aller vers des investissements clés tels que la construction d'infrastructures de transport et numériques indispensables dans les zones rurales. «L'UE doit s'attaquer au problème», a-t-il déclaré.

La crise des coronavirus a permis de démontrer que grâce aux technologies numériques, il existe des alternatives à la ville, a déclaré Birgit Honé, ministre régionale des Affaires fédérales et européennes et du développement régional en Basse-Saxe dans le nord-ouest de l'Allemagne.

Cela ouvre des «opportunités pour améliorer les zones rurales», a-t-elle déclaré, en proposant des incitations pour les startups et autres entreprises à déplacer la campagne, par exemple. «Nous avons maintenant expérimenté que vous pouvez vivre différemment», a-t-elle ajouté.

Une redistribution de la population européenne vers les villes de province et les zones rurales pourrait transformer de nombreuses régions moins riches de l’intérieur, selon Serafinelli, l’économiste.

«Si la connexion haut débit et la liaison ferroviaire sont suffisamment bonnes pour se rendre dans la capitale plusieurs fois par mois, on peut prévoir que de nombreuses personnes déménagent vers des villes secondaires et qu’un effet multiplicateur d’emplois se produise», a-t-il déclaré.

«Ces anciens travailleurs urbains soutiendraient le barista local lorsqu'ils recevaient leur verre après le travail, appelaient peut-être un architecte pour refaire leur maison provinciale, démarrer une petite entreprise… Ce choc pourrait créer beaucoup d'emplois.

«Les villes devront changer»

Tout le monde n'est pas convaincu que le coronavirus signifiera – ou du moins devrait – signifier la fin du centre-ville animé.

Giuseppe Sala, le maire de Milan, l'une des villes les plus touchées par le coronavirus, a déclaré à POLITICO que s'il rêvait parfois de «rester chez moi en Ligurie», il ne pensait pas que les villes seraient sérieusement menacées par la pandémie dans le long terme.

«Il y a 30 ans déjà, nous débattions des gens qui en avaient assez des villes, et la réalité a montré que ce n'était pas le cas», a-t-il déclaré.

Il a toutefois admis que la crise sanitaire oblige les villes – déjà sous la pression du changement climatique, de la pollution de l'air et d'autres risques environnementaux – à repenser leurs offres. «Les villes devront changer», a déclaré Sala.

Alors que les autorités régionales préparent leur campagne pour revigorer les communautés rurales, les villes ne sont pas en reste: elles lancent des initiatives visant, en partie, à compenser les effets du coronavirus et à fidéliser leurs habitants les plus riches.

Milan a installé de nouvelles pistes cyclables, mis à disposition des milliers de mètres carrés pour que les magasins installent des espaces extérieurs afin que les gens puissent maintenir leur distance sociale, et mis en place de nouvelles mesures d'efficacité énergétique – des mesures visant à rendre la ville plus attrayante.

Une femme profite des grandes pistes cyclables du centre de Milan en mai | Miguel Medina / AFP via Getty Images

Dans le cadre de sa campagne de réélection réussie, la mairesse de Paris, Anne Hidalgo, a déployé des plans ambitieux pour rendre la vie de la ville plus locale et plus lente. Paris, comme Milan, a déployé de nouveaux programmes de vélos et des rues récupérées pour permettre aux gens de se déplacer sans encombrement.

«Les villes doivent être meilleures et doivent offrir une meilleure qualité de vie, une meilleure sécurité aérienne et routière, mais la crise des coronavirus exercera plus de pression sur la poursuite de ces politiques visant à créer une ville dans laquelle il fait bon vivre», a déclaré l'échevin de Bruxelles. Bart Dhondt.

«La vie en ville est bien plus que votre travail: c'est le réseau culturel et social qui existe», a-t-il ajouté. «Nous devons faire un effort pour que les gens restent, pour que les gens reviennent.»

Serafinelli pense que les villes évolueront car les travailleurs qualifiés ne se rendront au bureau que deux fois par semaine, ou quelques jours (consécutifs) par mois. «Dans la mesure où il y aura moins de trafic et de pollution, les villes peuvent devenir encore plus attractives. Les nouvelles startups peuvent être attirées par le loyer moins cher des bureaux. »

Il a prédit que la combinaison du travail au bureau et du travail à domicile permettra à la plupart des grandes villes de continuer à attirer des travailleurs riches: les services de haute technologie et à forte intensité de connaissances resteront probablement en place afin de retenir au moins partiellement les personnes en face à face. contact qui stimule la créativité.

Parlant d'expérience personnelle, Serafinelli a déclaré que le monde universitaire était l'un des nombreux domaines où Zoom peut être utilisé pour mettre en œuvre un projet, "mais les idées créatives proviennent le plus souvent de conversations aléatoires avec des collègues dans le café."

Même si les villes ne disparaissent pas, les pandémies comme le COVID-19 – qui, selon les experts, devraient devenir plus courantes à mesure que le réchauffement climatique augmente – ont le potentiel de remanier les fortunes.

Sienne a perdu contre Florence et Milan. Les zones urbaines d'Europe qui ont mieux résisté à la crise que d'autres peuvent devenir plus attractives, tandis que d'autres qui ont mal protégé leurs populations peuvent le devenir moins.

Vue aérienne de Sergels torg, la place publique la plus centrale de Stockholm, en mars | Jonathan Nackstrand / AFP via Getty Images

«Stockholm est une ville qui pourrait être perdante dans cette crise», a déclaré Serafinelli. «C'est un cluster de haute technologie qui a été très attrayant au cours de la dernière décennie, mais les modèles de mobilité des travailleurs qualifiés pourraient être influencés par la perception que l'approche suédoise du COVID était trop risquée, et ils pourraient commencer à opter pour le la sécurité d'endroits comme Zurich, Munich et Berlin à la place.

«Londres, Munich, Amsterdam, Berlin étaient les pôles de haute technologie avant COVID et les moteurs de l'innovation européenne», a-t-il ajouté. «Dans une large mesure, ils le resteront.»

Selon un rapport McKinsey sur l'avenir du travail, 48 villes dynamiques, dont Amsterdam, Copenhague, Londres, Madrid, Munich et Paris, n'abritent que 20% de la population européenne, mais ont représenté 43% de la croissance du PIB et 35% de l'emploi croissance au cours des 20 dernières années.

«Il y a toujours une concurrence énorme entre les villes», a déclaré Clark, l'historien. «Il sera intéressant de voir quelles villes et régions urbaines sortiront les plus fortes de la pandémie.»

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