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La famille royale belge n'est pas prête à s'excuser pour Léopold II – POLITICO

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À la suite des manifestations mondiales contre Black Lives Matter, la Belgique commence à briser un tabou de longue date: le sujet inconfortable du passé colonial brutal du pays – et ce qui devrait être fait pour remédier à cet héritage aujourd'hui.

Cependant, une personne est restée remarquablement silencieuse malgré la pression croissante: le roi de Belgique Philippe.

Descendant de Léopold II, le roi belge qui a régné sur le Congo (aujourd'hui la République démocratique du Congo) comme son fief personnel pendant plusieurs décennies à partir des années 1880, Philippe a évité de se lancer dans le débat, conformément à une tradition de silence depuis le palais royal sur l'exploitation par le pays de son ancienne colonie.

Mais alors que les militants intensifient leurs appels à l'action avant le 60e anniversaire de l'indépendance du Congo le 30 juin, le palais subit une pression croissante pour s'excuser officiellement des atrocités commises au Congo.

Dans le cadre des manifestations antiracistes en Belgique après le meurtre de George Floyd aux États-Unis, des manifestants ont attaqué des statues de l'ancien roi dans un certain nombre de villes, les incendiant et les éclaboussant de peinture. L'attention renouvelée au patrimoine colonial de la Belgique a également stimulé une campagne visant à retirer les statues de Léopold II des espaces publics et à renommer les nombreuses rues, places et arrêts de transport portant son nom. Certains font flotter l'idée de réparations financières au peuple congolais.

La famille royale n'a pas fait de remarques officielles sur la domination de Léopold II au Congo depuis 1960.

L'anniversaire serait "un bon moment" pour présenter des excuses au peuple congolais, a déclaré Joachim Coens, le chef des démocrates-chrétiens flamands (CD&V) aux médias belges. Étant donné que les abus les plus flagrants ont eu lieu pendant le règne de Léopold II sur l'État libre du Congo, son descendant, le roi assis, "serait la personne la plus appropriée pour reconnaître que le passé colonial de la Belgique était un problème à certains égards", selon Coens.

Coens n'est pas seul. Ces dernières semaines, des partis de tous les horizons politiques ont exprimé leur soutien à l'idée qu'il était temps pour la famille royale de rompre leur silence.

Mais alors que le palais ressent sans aucun doute la chaleur, la famille royale est connue pour adopter une approche extrêmement prudente de la communication – en particulier en ce qui concerne les débats publics polarisants qui caractérisent fréquemment la politique houleuse de la Belgique.

Le palais est engagé dans une «réflexion» sur «tous ces sujets», selon Francis Sobry, son responsable de la communication.

Aux prises avec le passé

Pendant l’exploitation du territoire par Léopold II, les autorités coloniales et les soldats étaient connus pour les tactiques violentes qu’ils utilisaient pour maintenir le contrôle sur les travailleurs forcés, notamment en enlevant les membres de leur famille ou en leur coupant les mains.

Il n'y a pas de statistiques officielles sur le nombre de personnes qui ont perdu la vie à cause de l'occupation, mais les estimations se situent entre 500 000 et 5 millions et jusqu'à 10 millions.

Pourtant, la notion de Léopold II en tant que «Roi bâtisseur» – un bienfaiteur qui a apporté l'éducation et la foi au Congo, ainsi que d'énormes richesses à la Belgique – est très présent dans certains segments du pays, en particulier chez les générations plus âgées.

Admettre formellement le contraire serait un changement majeur dans le récit.

Plus tôt ce mois-ci, le prince belge Laurent, le enfant terrible de la famille royale, a réagi au renversement des statues de Léopold II en défendant son ancêtre et en affirmant que le monarque ne pouvait être tenu pour responsable, car il "n'est jamais allé au Congo". Laurent a ajouté: "Je ne vois pas comment il aurait pu faire souffrir les gens sur le terrain".

La famille royale n'a pas fait de remarques officielles sur la domination de Léopold II au Congo depuis 1960, lorsque le roi Baudouin s'est rendu au Congo pour marquer son jour d'indépendance et dans ses remarques "a célébré le génie colonisateur de Léopold II et l'œuvre civilisatrice de la Belgique", a déclaré Benoît Henriet, professeur d'histoire à l'Université libre de Bruxelles (VUB).

Lorsqu'en 2010, Albert II – le père du roi Philippe – a été invité à Kinshasa pour célébrer le 50e anniversaire de l'indépendance du Congo, l'occasion aurait pu être «l'occasion pour le roi d'apporter une réponse, ou du moins une forme d'apaisement », Selon Henriet. Au lieu de cela, il n'a fait aucune mention de la colonisation.

Le roi Philippe, la reine Mathilde, les princes Gabriel et Emmanuel, et les princesses Elisabeth et Éléonore à Genk le 27 juin | Dirk Waem / Belga via Getty Images

Sur son site Internet, la monarchie belge reconnaît que «les excès commis par les Européens en Afrique» jettent une ombre sur la «réputation» de Léopold II, mais note également que le palais, en 1904, «a mis en place une commission d'enquête internationale, qui a reconnu le bien-fondé de l'action royale au Congo, tout en signalant les abus et les lacunes. »

Pour Henriet, le palais «se cache derrière de fausses excuses». Il existe un consensus historique sur le système institutionnalisé de violence dans l'État libre du Congo au service de Léopold II, a-t-il dit, ajoutant que parler des «mérites» de la colonisation est douloureusement dépassé.

D'autres disent que les historiens ne devraient pas prendre parti sur une question qui n'est pas entièrement en noir et blanc.

Les historiens conviennent largement que Léopold II était au courant de la prévalence de la violence dans l'État libre du Congo et que, bien qu'il ait signé des ordres formels pour y mettre fin, il n'a jamais pris de mesures radicales pour réformer le système ou sanctionner ceux qui ont commis les abus.

Le parti de la Première ministre Sophie Wilmès a fait valoir que "le roi ne peut pas adopter une position qui influe sur notre politique étrangère".

Pourtant, certains disent que la question de savoir qui est responsable est compliquée par le fait qu'il existe des lacunes dans les connaissances en ce qui concerne la façon dont l'État libre du Congo a été géré sur le terrain.

La gouvernance de la colonie était "basée sur des systèmes établis localement", a déclaré Patricia Van Schuylenbergh, historienne et chercheuse au Musée de l'Afrique à Tervuren. Certains habitants "à différents niveaux et selon la situation, ont participé au système en place et en ont profité, tandis que d'autres se sont battus contre lui car ils avaient des ambitions sur les mêmes territoires".

"Nous sommes ici pour informer, pas pour juger", a-t-elle ajouté. "Notre rôle est d'être impartial sur ces questions en fournissant les informations les plus précises possibles, sur une histoire très complexe et très nuancée."

Soutien politique

Si et quand le palais décide qu'il est disposé à présenter des excuses officielles pour les abus de pouvoir coloniaux de la Belgique, il devra faire face à un obstacle supplémentaire: le roi a besoin du soutien du gouvernement.

Étant donné que le gouvernement belge actuel ne détient pas la majorité au Parlement et est préoccupé par la pandémie de coronavirus et ses retombées économiques, le soutien politique pour des excuses pourrait ne pas arriver aussi rapidement que certains le souhaiteraient.

Comment traiter l'héritage colonial de la Belgique reste une question très sensible.

Le parti de la Première ministre Sophie Wilmès, les libéraux francophones, a fait valoir, par exemple, que "le roi ne peut pas prendre une position qui influence notre politique étrangère".

Pour les Verts, des excuses officielles de la famille royale ne sont pas le but – ou du moins pas le point entier. Toutes les excuses doivent être présentées parallèlement à une action concertée pour décoloniser les espaces publics et réorganiser le programme scolaire pour s’attaquer à la réalité de l’héritage colonial de la Belgique.

Une statue de Léopold II au Musée de l'Afrique, à Tervuren | Stephanie Lecocq / EFE via EPA

Ces dernières années, le gouvernement s'est excusé pour certains aspects de ses relations avec le Congo: l'ancien Premier ministre Charles Michel s'est excusé pour la séparation des enfants métis de leurs mères congolaises, tandis que son père Louis Michel, ministre des Affaires étrangères, s'est excusé pour la Belgique. rôle dans l'assassinat de Patrice Lumumba, premier Premier ministre post-colonial du Congo.

Mais la résistance à une meilleure prise en compte de l'histoire coloniale de la Belgique – et de ses séquelles dans le pays aujourd'hui – est profonde. Des militants ont dénoncé la réticence de la Belgique à lutter contre le racisme institutionnalisé dans le pays, où les Noirs sont victimes de discrimination dans l’emploi et le logement, malgré un niveau d’instruction élevé.

Il y a peu de députés noirs dans les parlements fédéral et régionaux de Belgique, et un plan d'action fédéral contre le racisme – approuvé en 2001 – n'a toujours pas vu le jour. (À la lumière des récentes protestations, Wilmès a promis d'avancer sur le plan, après que les pourparlers précédents aient été bloqués par la crise des coronavirus.)

Une manifestation contre le racisme à Liège, dans l'est de la Belgique | Julien Warnand / EFE via EPA

En tant que ministre des Affaires étrangères, le politicien belge Didier Reynders est apparu à la télévision en 2015 avec un visage noir dans le cadre d'un événement culturel – ce qui aurait déclenché un tollé dans d'autres pays mais aurait à peine fait des vagues en Belgique. (Il est maintenant commissaire européen, et a déclaré mercredi que des excuses pour l'incident étaient "une possibilité" si nécessaire.)

Compte tenu de la culture politique de la Belgique, un calcul plus large prendra probablement du temps. Et ce n'est peut-être pas une mauvaise chose – même si ce sera un processus plus difficile.

"Nous voulons des excuses qui viennent à la fin d'un processus d'éducation, un processus de décolonisation de la société", a déclaré Mireille Tsheusi-Robert, militante et fondatrice de l'organisation afro-belge BAMKO. Elle a ajouté qu'elle espérait que cela commencerait à se produire, suite à la prise de position publique de plus de politiciens contre la "nostalgie coloniale".

Ce n'est pas une rue à sens unique, après tout, a-t-elle dit. «C'est un échange. Pour être pardonnés, les excuses doivent être l'aboutissement d'un processus à long terme. »

Réconciliation

Plus tôt ce mois-ci, le Parlement belge a fait un premier pas dans cette direction en acceptant de créer une commission vérité et réconciliation pour approfondir l'histoire coloniale de la Belgique et le problème du pays avec le racisme. Seul le Vlaams Belang d'extrême droite flamand (intérêt flamand) est sorti contre l'idée, affirmant qu'il n'y a "pas besoin d'un comité qui rende le peuple flamand coupable".

"Ce n'est pas notre objectif de réécrire l'histoire", a déclaré à POLITICO le chef du Parlement, Patrick Dewael, à l'origine de cette idée. «Nous voulons un large débat sur la recherche historique tout en impliquant les différentes communautés.»

Le but de l'initiative est de trouver une voie à suivre claire, selon Dewael. «Comment gérer ce passé dans l'éducation et dans l'espace public? Devrait-il y avoir des excuses, par qui et à propos de quoi précisément? »

Le comité devrait se réunir pour la première fois en septembre. Il n'y a pas de délai pour publier des conclusions, bien que toutes les parties conviennent que le processus ne devrait pas prendre des années.

Jusque-là, le palais royal devrait rester calme.

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