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La Belgique joue dur sur le sauvetage de Brussels Airlines – POLITICO

Brussels Airlines vaut-il la peine d'être économisé?

Des dizaines de milliers de politiciens, eurocrates et lobbyistes à Bruxelles pourraient imaginer que le sauvetage de la compagnie aérienne qui fournit le plus de liaisons avec le reste du continent serait une décision facile pour les politiciens belges qui connaissent la valeur de la bulle de l'UE pour l'économie de leur pays.

Mais la politique belge n'est jamais aussi simple.

Le pays s'enfonce profondément dans la dette et la perspective de verser de l'argent dans une compagnie aérienne allemande en difficulté martelée par la crise des coronavirus ouvre des lignes de fracture sur plusieurs fronts, y compris les tensions omniprésentes entre fédéralistes et nationalistes flamands en quête d'indépendance pour le nord néerlandophone.

Le gouvernement belge actuel est résolument fédéraliste, mais il ne peut se permettre de se faire arnaquer dans les négociations avec Lufthansa, la maison mère de Brussels Airlines. Au cours des dernières décennies, la Belgique a été considérée comme trop souple pour vendre des joyaux de la couronne comme la compagnie d'électricité Electrabel, la banque Fortis et Brussels Airlines.

Le porte-drapeau représente près de 40% du trafic passagers à Brussels Airport.

Il ne peut pas risquer une répétition de cela, en partie parce que les nationalistes flamands ont sorti leurs couteaux. Les séparatistes du Nord insistent pour subventionner les pays les plus pauvres du Sud francophone et surveillent de près chaque dernier euro que le gouvernement verse en renflouements pour sortir de l'effondrement économique causé par la pandémie.

Brussels Airlines (par le biais de son prédécesseur Sabena) évoque de nombreux Flamands d'une ancienne Belgique dirigée par une élite francophone, et ils affirment que la fortune de la Flandre n'est pas si liée à la bulle de Bruxelles. Bart De Wever, le politicien le plus influent de Belgique et chef du parti nationaliste flamand N-VA, s'est ouvertement demandé si Brussels Airlines devait être une priorité.

Il est temps de prendre le contrôle

La compagnie aérienne belge a déjà subi des pertes lorsqu'elle a suspendu tous ses vols à partir du 21 mars. Sa maison mère Lufthansa a demandé au Premier ministre belge Sophie Wilmès un crédit-relais de 290 millions d'euros.

Le ministre des Finances Alexander De Croo, en charge des négociations, doit éviter les erreurs d'Electrabel et de Fortis, et veut donner le sentiment qu'il est aux commandes.

"Il est essentiel pour le gouvernement que si l'aide était accordée – vous avez entendu dire que j'utilisais une condition ici – l'emploi est garanti au maximum et Brussels Airlines se voit offrir une perspective d'avenir claire pour se développer après la crise en tant que transporteur domestique de la Belgique", De Croo a déclaré mardi au Parlement belge.

"Si le gouvernement … décide de soutenir Lufthansa, les conditions devront être négociées … en tenant compte de l'emploi, du climat et d'autres objectifs sociétaux", a ajouté De Croo. "S'il doit y avoir un quelconque type de financement, il serait logique qu'une partie de ce financement provienne d'autres actionnaires, tels que les actionnaires de Lufthansa."

Robert Wtterwulghe, de l'Université catholique de Louvain, a déclaré que le gouvernement devrait voir que c'était l'occasion d'exercer plus de contrôle.

"La Belgique aurait dû garder une telle participation dès le départ, comme la France l'a fait avec Air France", a-t-il déclaré. «Si Lufthansa conserve toutes les parts, elle réduira les vols avec les voisins belges plutôt que dans son pays d'origine. Les petites compagnies aériennes risquent d'être mangées vivantes. La Belgique devrait saisir cette opportunité pour entrer dans la capitale et jouer un rôle plus actif dans la gestion. »

Mais les Allemands ont d'autres idées. Dans une lettre à Wilmès, obtenue par le diffuseur belge VRT, le directeur général de Lufthansa, Carsten Spohr, a déclaré qu'il ne voulait pas abandonner la compagnie aérienne.

Il reste cependant à voir comment évolue la situation financière de Lufthansa. Lufthansa négocie un plan de sauvetage de 10 milliards d'euros qui entraînerait une prise de participation de 25,1% du gouvernement dans la compagnie aérienne, selon Der Spiegel.

Thomas Tindemans, président du cabinet de conseil HK Strategies, a fait valoir qu'il était important pour la Belgique de préserver le rôle de Bruxelles en tant que capitale diplomatique et siège de nombreuses multinationales.

Des clients font la queue au bureau de Brussels Airlines | Thierry Roge / AFP via Getty Images

"Si Brussels Airlines disparaît, l'aéroport risque de se retrouver à la merci de Ryanair", a-t-il déclaré, avertissant que le transporteur à rabais propose des emplois et des liaisons de transport de moindre qualité.

Pour beaucoup, la compagnie aérienne déficitaire est l'une des rares marques restantes liées au royaume en train de se désintégrer, avec ses avions «icônes belges» recouverts d'images de Tintin, des Schtroumpfs ou des Red Devils belges, la meilleure équipe de football du pays.

Mais les appels nostalgiques n'ont pas de sens "puisque Brussels Airlines est désormais une filiale à 100% de la Lufthansa en Allemagne", a déclaré Frédéric Dobruszkes, professeur d'aviation à l'Université libre de Bruxelles.

Pas de chantage

Brussels Airlines est un vairon relatif. En 2018, il a transporté 10 millions de passagers, contre 104 millions pour Lufthansa; son chiffre d'affaires de 1,5 milliard d'euros pour cette année est éclipsé par les 35,8 milliards d'euros de Lufthansa.

Mais pour la Belgique, c'est important. Selon Brussels Airport, considéré comme le deuxième «moteur» de l'économie belge derrière le port d'Anvers, le porte-drapeau représente près de 40% de son trafic passagers.

«L'appartenance à Lufthansa et à la Star Alliance est cruciale pour la fonction de hub intercontinental de notre aéroport… (qui) doit être maintenu pour garantir des dizaines de milliers d'emplois à Brussels Airport et la connectivité de notre pays. La survie de Brussels Airlines est donc cruciale pour la Belgique et pour Brussels Airport », a déclaré Arnaud Feist, PDG de Brussels Airport.

Un homme regarde un tableau d'affichage à l'aéroport de Bruxelles | Thierry Roge / AFP via Getty Images

Ivan Van de Cloot, économiste en chef du groupe de réflexion Itinera Institute, a déclaré que le gouvernement devrait continuer de viser des préoccupations plus larges allant du déficit budgétaire à l'environnement.

"La Belgique devrait rester concentrée sur une vue d'ensemble", a-t-il expliqué. «De nombreuses entreprises vont frapper à la porte du gouvernement pour obtenir des aides d’État et il doit utiliser efficacement ses maigres ressources, car toute mesure de soutien aura un impact sur sa situation budgétaire déjà désastreuse.»

«Par le passé, le gouvernement n'a pas géré habilement les négociations dans les grands dossiers économiques», a-t-il ajouté. Il a appelé le gouvernement à conditionner toute aide à la transparence des prix et des objectifs environnementaux, y compris les nuisances sonores et la consommation de carburant.

L'économiste a appelé les politiciens à laisser les administrations publiques et les experts avoir leur mot à dire sur l'affaire, ce qui, selon lui, ne s'était pas suffisamment produit dans les dossiers précédents. "Veuillez utiliser l'expertise disponible et ne vous fiez pas uniquement à la politique, ce qui s'est produit trop souvent dans le passé", a-t-il déclaré.

C'est ce que semble faire De Croo. Il a déclaré au Parlement que le groupe de gestion des risques économiques – un organe d'experts mis en place pour analyser et combattre les conséquences économiques du coronavirus – avait créé un groupe de travail au sein du ministère des Finances qui menait les négociations avec Lufthansa.

Lorsqu'on lui a demandé si le gouvernement fédéral ne devrait pas s'inquiéter du rôle de Bruxelles comme capitale diplomatique, Van de Cloot a qualifié cet argument de «chantage». Les institutions internationales, a-t-il noté, ne quitteront pas Bruxelles simplement parce qu'une compagnie aérienne est en difficulté.

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