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La Belgique forcée de compter sur l'héritage de Léopold et son passé colonial | Nouvelles du monde

En quelques semaines seulement, la mort de George Floyd à Minneapolis a contraint les anciennes puissances coloniales européennes à tenir compte du passé. Peu d'endroits plus que la Belgique, qui a connu certaines des plus grandes manifestations de protestation contre le racisme: 10 000 personnes, beaucoup portant des masques, se sont rassemblées dans le centre de Bruxelles dimanche, tandis que de plus petites manifestations à distance ont eu lieu dans les villes du pays.

La cible: le roi de Belgique Léopold II, dont le règne brutal du Congo de 1885 à 1908 a causé la mort d’environ 10 millions de Congolais, par meurtre, famine et maladie. Les autorités de la ville de Bruxelles font face à une pétition visant à retirer tous les statuts du roi avant le 30 juin, jour du 60e anniversaire de l'indépendance du Congo. Vendredi, plus de 75 000 personnes l'avaient signé, ce qui raconte comment les agents de Léopold ont fouetté des gens à mort.

Les manifestants tentent de démanteler le racisme en Belgique en 2020, mais sentent qu'ils n'ont pas d'autre choix que d'affronter le passé.

"Je ne pouvais pas manquer ce moment", a déclaré Dalilla Hermans, une écrivaine et militante qui a surmonté ses craintes initiales pour la santé d’assister à un rassemblement de masse. "Maintenant, vous pouvez vraiment sentir que ce sont des Noirs de tous les jours qui en ont assez."

Des images en pierre de l'ancien monarque – qui n'a jamais mis les pieds au Congo – sont disséminées sur les places, les parcs et les bâtiments universitaires de la Belgique. Une grande statue équestre de Léopold, maintenant enduite de graffitis, qui a été un point d'éclair pendant des mois se dresse derrière le Palais Royal, près de l'ancien siège du bureau impérial de Belgique où un jeune Józef Korzeniowski a interviewé pour un emploi sur le fleuve Congo. En tant que Joseph Conrad, il a continué à écrire Heart of Darkness inspiré par l'horreur qu'il a trouvée au II Congo de Léopold.

Hermans aimerait le voir et d'autres dans un musée d'histoire coloniale – quelque chose qui n'existe pas encore en Belgique. Les Afro-Belges sont irrités par ce qu'ils considèrent comme un refus de s'engager sur la question. Elle a déclaré: «Le fait que vous ne nous accorderez pas cette petite concession de« n’honorons pas le meurtrier de masse qui a tué tous nos ancêtres ».»

Il y a bien d'autres célébrations de l'époque et le quotidien Le Soir compte pas moins de 70 hommages au colonialisme dans les rues de Bruxelles. Jules Jacques, qui a supervisé la collecte du caoutchouc et a menacé de résister aux travailleurs congolais avec une «extermination complète», se souvient de la rue Général Jacques. Arthur Pétillon, un major d'artillerie chargé d'annuler les rébellions, est salué par une station de métro.

Une statue défigurée de Léopold II dans le parc du Musée de l'Afrique, à Tervuren, près de Bruxelles



Une statue défigurée de Léopold II dans le parc du Musée de l'Afrique, à Tervuren, près de Bruxelles. Photographie: Stéphanie Lecocq / EPA

De nombreux Belges connaissent affectueusement Léopold II comme le «roi bâtisseur». Le monarque le plus ancien du pays a utilisé la richesse en caoutchouc du Congo pour financer un programme somptueux de travaux publics, y compris la rénovation de deux palais, les spectaculaires serres royales de Laeken et l'arc de triomphe grandiose du parc du Cinquantenaire.

Le prince belge, frère de l’actuel roi, a plongé dans le débat en rejetant la responsabilité des atrocités sur ceux qui travaillaient pour Léopold. "Il n'est jamais allé au Congo lui-même, donc je ne vois pas comment il aurait pu faire souffrir les gens là-bas", a-t-il déclaré à un journal régional.

Un ancien Premier ministre, Louis Michel, le père du président du Conseil européen Charles Michel, a qualifié Léopold de héros en 2010 et a affirmé que c'était une "fausse accusation" qu'il s'était enrichi en transformant le Congo en un camp de travail géant. «À l'époque, ce n'était que la manière de travailler.»

Le nombre de morts et les châtiments violents infligés aux travailleurs congolais, tels que couper des mains, étaient bien documentés au moment où Michel a parlé. Même un siècle plus tôt, pendant le crépuscule impérial, la domination brutale de Léopold était un scandale international, comme le raconte Adam Hochschild dans Le fantôme du roi Léopold.

De nombreux Afro-Belges pensent que le passé colonial du pays reste inconnu. Pitcho Womba Konga, musicien et acteur, arrivé en Belgique à l'âge de sept ans, lorsque son père a fui le régime répressif de Mobutu Sese Seko, a déclaré qu'il n'avait passé qu'un après-midi à apprendre sur le Congo à l'école.

Il objecte à l'épithète bénigne «le roi bâtisseur». Il a dit: «Ce n'est pas Léopold qui a fait la Belgique, ce sont les Congolais qui ont fait la Belgique, plus les autres qui sont venus, les Italiens, les gens qui travaillaient dans les mines, les Marocains.»

Plutôt que de nettoyer les rues des monuments coloniaux, il aimerait voir des plaques pour les replacer dans leur contexte. "Nous devons nous souvenir de ce qui s'est passé pour que les gens ne pensent pas que (cette histoire) est une illusion … Prendre quelque chose pour le faire n'a aucun sens, cela le rend invisible."

Les autorités bruxelloises ont promis un débat public sur les espaces publics auquel participeront des experts et des membres de la diaspora congolaise. Pascal Smet, secrétaire d'État bruxellois au Patrimoine, a également proposé un mémorial à la décolonisation.

Primrose Ntumba, qui travaille au Parlement bruxellois, est agnostique quant à la baisse des statuts, mais espère que les autorités seront sincères à l'idée de confronter le passé. Si les statues restent avec des références contextuelles, elle espère qu'elles seront «suffisamment choquantes» pour permettre aux passants de comprendre l'ampleur de ce qui s'est passé. Une option, suggère-t-elle, pourrait être une deuxième statue près de l'hommage colonial qui porte un contre-message. «Le gouvernement est-il prêt à aller aussi loin?» elle demande.

Alors que les Belges d'origine congolaise, burundaise et rwandaise ont un niveau universitaire élevé, leur taux de chômage est quatre fois plus élevé que la moyenne, selon la Fondation Roi Baudouin.

«La Belgique est sourde, aveugle et muette sur ce sujet depuis longtemps», a déclaré Hermans, soulignant le «travail infatigable et infatigable» des Afro-Belges dans la lutte pour le changement. «Nous avons dû sortir et risquer notre propre santé… (pour que) les gens nous écoutent pour la première fois.»

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