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Hogan sous pression pour décider de sa candidature à l'OMC – POLITICO

Phil Hogan a plongé son orteil dans le bassin de candidats en lice pour devenir chef du commerce mondial, mais il doit maintenant décider de franchir le pas.

Mardi, Bruxelles a intensifié la pression sur l'Irlandais pour qu'il choisisse officiellement de briguer le poste le plus élevé à l'Organisation mondiale du commerce – ou de conserver son poste actuel à la Commission européenne, ce que de nombreux pays libéraux de l'UE disent préférer.

Hogan parie qu'il pourrait obtenir le poste à Genève en partageant sa vaste expérience dans les négociations commerciales de l'UE – à la fois actuellement en tant que délégué commercial et anciennement en tant que patron de l'agriculture. Cependant, il n'a pas encore officiellement pris part à la course: la semaine dernière, Hogan a confirmé les rapports précédents de POLITICO qu'il "explorait" s'il fallait jeter son chapeau dans le ring pour le poste, qui devrait idéalement être pourvu d'ici septembre.

Le patron de Hogan, la présidente de la Commission, Ursula von der Leyen, l'oblige désormais à bouger. Mardi, le porte-parole de von der Leyen, Eric Mamer, a annoncé des restrictions sur les apparitions publiques de Hogan, dans le but d'isoler la politique commerciale de l'UE d'éventuels conflits d'intérêts découlant de son intérêt pour le travail à l'OMC.

Il devra également demander l'approbation du vice-président exécutif Valdis Dombrovskis pour toute décision de politique commerciale tant qu'il étudiera le poste.

"Nous ne voulons pas de lui à Genève, nous le voulons à Bruxelles" – un diplomate de l'UE

Les nouvelles règles signifient que Hogan n'est plus censé parler publiquement de sa candidature à l'OMC tant qu'il n'est pas officiellement candidat, ont déclaré deux responsables de la Commission à POLITICO.

Des personnes proches de Hogan ont déclaré qu'il prendrait un congé de son poste de commissaire s'il décidait de postuler à ce poste, comme l'a fait l'ancienne commissaire Kristalina Georgieva lors de sa tentative infructueuse de devenir secrétaire générale des Nations Unies en 2016.

Équilibre fragile

Mais un groupe de pays libéraux de l'UE est de plus en plus inquiet que son départ affaiblisse le programme de libre-échange de l'UE.

Les Pays-Bas, en particulier, craignent que le départ de Hogan ne déclenche un remaniement majeur au sein de la Commission dans lequel le portefeuille commercial pourrait finir par tomber entre les mains d'un pays plus protectionniste, comme l'Italie ou la France, ont déclaré deux diplomates de l'UE. D'autres pays libéraux de l'UE et des lobbies industriels se sont fait l'écho de ces craintes.

"Nous ne voulons pas de lui à Genève, nous le voulons à Bruxelles", a déclaré un diplomate de l'UE occidentale.

Lors d'une réunion des ministres du commerce de l'UE la semaine dernière, la France, les Pays-Bas et la Belgique faisaient partie d'un groupe de pays décidément tièdes quant à la candidature de Hogan, affirmant que l'Europe devrait garder ouverte la possibilité d'approuver un candidat non membre de l'UE. "Nous ne voulons pas nécessairement chercher en dehors de l'UE, mais nous ne devons pas encore fermer cette porte", a déclaré le ministre néerlandais du Commerce, Sigrid Kaag.

Un diplomate d’un autre pays d’Europe occidentale est allé encore plus loin et a déclaré: «Nous avons spécifiquement dit que nous devrions être ouverts aux candidats africains étant donné l’attention renouvelée de l’UE pour l’Afrique et le fait qu’ils n’ont jamais occupé ce poste.»

Un haut responsable français a également qualifié le Nigérian Ngozi Okonjo-Iweala de «bon candidat».

Seuls les pays baltes, la Bulgarie, Chypre et le Portugal ont explicitement soutenu l'idée d'un candidat à l'UE, selon les notes d'un accompagnateur de la réunion de la semaine dernière, vues par POLITICO.

Le Nigéria a nommé Ngozi Okonjo-Iweala directeur général de l'OMC | Eric Piermont / AFP via Getty Images

Cependant, même les diplomates des pays les plus sceptiques ont déclaré que leurs gouvernements ne voteraient pas contre Hogan s'il était désigné comme candidat.

Les membres du Parlement européen ont déclaré que le genre devrait également faire partie des considérations, car beaucoup estiment qu'il est long pour l'OMC d'avoir sa première femme à la tête. "Hogan n'est clairement pas une femme", a déclaré un député européen.

Début cahoteux

Même avec le soutien des pays de l'UE, ce serait encore un pari majeur si un autre Européen pouvait obtenir le poste à l'OMC: les relations commerciales entre l'UE et les États-Unis sont à un point bas majeur et Washington pourrait faire campagne pour bloquer le candidat de Bruxelles.

Les diplomates de l'UE, ainsi que les députés libéraux et les responsables de l'industrie, ont dit craindre qu'un échec de Hogan nuise aux intérêts commerciaux de l'UE.

"Tout candidat à l'UE serait bloqué par les États-Unis", a déclaré un diplomate d'un autre pays de l'UE, soulignant que six des neuf chefs du commerce mondial précédents étaient européens.

Hogan a en effet connu un début inattendu et cahoteux de sa campagne à l'OMC après que les États-Unis ont déclaré qu'ils envisageraient de soutenir un candidat d'un pays en développement.

Lors de la réunion ministérielle de la semaine dernière, Hogan a déclaré aux journalistes qu'il avait discuté de sa candidature potentielle avec le représentant américain au Commerce, Robert Lighthizer. "Je peux confirmer que nous avons eu une conversation à ce sujet il y a quelque temps", a déclaré Hogan. "L'Ambassadeur Lighthizer est très convaincu qu'un pays développé devrait assumer la responsabilité du directeur général de l'OMC."

Mais, quelques heures plus tard, son homologue américain l'a contredit. "L'Ambassadeur Lighthizer ne soutient aucun candidat pour le moment, et il ne pense pas qu'un candidat doit nécessairement provenir d'un pays développé", a déclaré le porte-parole de Lighthizer, Jeff Emerson.

Mieux à Bruxelles

Les diplomates de l'UE, ainsi que les députés libéraux et les responsables de l'industrie, ont déclaré qu'ils craignaient qu'un échec de Hogan nuise aux intérêts commerciaux de l'UE à plus long terme.

"Sa candidature conduit à beaucoup de frustration avec les capitales de l'UE précisément pour cette raison: elle peut nuire à la politique commerciale de l'UE à l'avenir, alors que nous sommes confrontés à de si grands défis", a déclaré un eurodéputé d'un pays du Benelux.

"C'est une décision risquée", a déclaré un diplomate de l'UE. "S'il ne le fait pas, il est affaibli. Même s'il le fait, parviendra-t-il à réformer l'OMC? Cela n'a tout simplement aucun sens."

Des personnes proches de Hogan insistent sur le fait qu'il croit simplement qu'il est le meilleur candidat pour un poste important. Au moment où le système commercial multilatéral fait face à une crise existentielle, il espère servir de pont entre la Chine et les États-Unis, ont-ils déclaré.

Les mêmes personnes ont déclaré que Hogan avait peut-être initialement appliqué deux ans à son poste de délégué commercial – mais le chef sortant de l'OMC, Roberto Azevêdo, a décidé de démissionner un an plus tôt. "Personne n'aurait pensé que c'était étrange" s'il avait posé sa candidature en septembre 2021, alors que le mandat d'Azevêdo devait initialement prendre fin, a déclaré une personne familière avec la pensée de Hogan.

Le départ surprise d'Azevêdo a obligé Hogan à prendre un plus grand risque. "Si quelqu'un peut réussir, c'est lui", a déclaré un responsable à Dublin.

"C'est un opérateur politique astucieux, je ne le sous-estimerais pas."

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