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En souvenir du massacre de Wereth | Découvrir la Belgique

Un article invité par Salsa World Traveller en souvenir du massacre de Wereth dans les Ardennes belges, au cours duquel 11 soldats noirs du 333e bataillon d'artillerie de campagne ont été massacrés par les troupes SS allemandes le 17 décembre 1944.

Il y a quelques années, j'ai publié un article d'invité fascinant par Salsa World Traveller sur son Visite de la bataille des Ardennes. J'ai maintenant le plaisir de souligner l'une de ses découvertes lors de cette tournée: le mémorial du massacre de Wereth. Continuez à lire pour son compte:

Pendant mon séjour à Paris en novembre 2018, j'ai fait un détour à Bastogne, en Belgique, pour une visite privée de certains des sites des combats pendant la bataille des Ardennes pendant la Seconde Guerre mondiale. La bataille des Ardennes, également connue sous le nom d'Offensive allemande sur les Ardennes (16 décembre 1944 – 16 janvier 1945) était une contre-attaque allemande surprise massive le long d'un front large et légèrement défendu dans les Ardennes. C'était le dernier effort allemand désespéré pour éviter une défaite totale sur le front occidental.

Je connaissais la bataille des Ardennes grâce aux films, aux livres et au jeu de société Avalon-Hill Battle of the Bulge que j'ai reçu en cadeau vers l'âge de 10 ou 11 ans. Mais jusqu'à ce que j'aille en Belgique en 2018, je n'avais jamais entendu du massacre de Wereth dans lequel 11 soldats noirs du 333e bataillon d'artillerie de campagne ont été massacrés par les troupes SS allemandes le 17 décembre 1944.

333e bataillon d'artillerie de campagne (FAB)

Le 5 août 1942, le 333e Régiment d'artillerie de campagne a été activé en tant qu'unité de couleur séparée au Camp Gruber, Oklahoma. Le 10 mars 1943, le quartier général et la batterie du quartier général ont été réorganisés en 333e groupe d'artillerie de campagne, le 1er bataillon est devenu le 333e bataillon d'artillerie de campagne et le 2e bataillon est devenu le 969e bataillon d'artillerie de campagne. Le 333e et le 969e FAB étaient équipés d'obusiers M114 de 155 mm.

Après leur arrivée en Angleterre en février 1944, les 333e et 969e bataillons débarquent en Normandie en juillet et fournissent un soutien d'artillerie essentiel aux forces américaines pendant des mois de combats acharnés, y compris le siège de Brest, en France. Au moment où les Alliés ont libéré Paris en août, les deux bataillons étaient connus comme certaines des unités d'artillerie les plus efficaces et les plus puissantes de l'armée américaine.

333a - Edward Lengel
Une section d'armes à feu du 333e FAB en Normandie, France. (C) Administration nationale des archives et des archives (NARA). Également inclus dans The Employment of Negro Troops de U. Lee

En octobre 1944, les unités ont été affectées à ce qui était supposé être un front tranquille, à l'appui du VIIIe corps, de la 2e division d'infanterie, puis de la 106e division d'infanterie non testée dans les Ardennes le long de la frontière belgo-allemande. L'unité a pris position autour du petit village de Schoenberg près de Saint-Vith, en Belgique, à quelques kilomètres de la frontière allemande.

Lancement allemand de l'offensive des Ardennes – 16 décembre 1944

Au début de la bataille des Ardennes, le 333rd FAB était à environ 18 km derrière les lignes de front. Aux petites heures du matin du 16 décembre, l'artillerie allemande a commencé à bombarder la région de Schonberg. Dans l'après-midi, il y avait des rapports d'avancées rapides par des colonnes de chars et d'infanterie allemands. Le 333rd FAB a reçu l'ordre de se déplacer plus à l'ouest, mais le commandant d'artillerie de la 106th Infantry Division a demandé que la batterie C et la batterie de service restent en position pour soutenir le 14th Cavalry Regiment et la 106th Division qui étaient en train d'être encerclés dans la Schnee Eiffel.

Région de Saint-Vith. Wereth est juste au nord-est de la ville.
La région de Saint-Vith en Belgique. Wereth est juste au nord-est de St. Vith. (C) Tom Houlihan

Au matin du 17 décembre, les Allemands avaient capturé Schoenberg et contrôlé le pont sur la rivière qui reliait à Saint-Vith. La batterie de service a tenté de se déplacer vers Saint-Vith à travers le village et a été touchée par de lourds tirs de blindés et d'armes légères allemands. Beaucoup ont été tués et ceux qui sont restés ont été capturés. Alors que les hommes étaient parqués à l'arrière, la colonne a été attaquée par un avion américain.

Le massacre de Wereth 11

On ne sait pas s'ils ont initialement échappé à la capture ou s'ils ont été capturés et ont pu s'échapper lors de la confusion qui a suivi la course de mitraillage, mais 11 hommes du 333e se sont échappés dans les bois. Ils ont marché dans une direction nord-ouest à la recherche des lignes américaines. Vers 15 h ils se sont approchés de la première maison du hameau de neuf maisons de Wereth. La maison appartenait à Mathias Langer et à sa famille.

Langer leur a offert un abri et ce qui s'est avéré être leur dernier repas: du pain et du beurre. La région autour de St. Vith et Wereth faisait partie de l'Allemagne depuis des centaines d'années jusqu'à ce qu'elle soit annexée par la Belgique après la Première Guerre mondiale. Un sympathisant allemand a rapporté que des soldats noirs américains se cachaient dans la maison des Langer. Les troupes de la 1re division SS se sont rapidement déplacées pour capturer les Américains, qui se sont rendus sans résistance. Les SS ont fait marcher les prisonniers vers un champ voisin, où ils ont été battus, torturés et finalement fusillés.

La batterie A et B de la 333e s’est mieux comportée et a atteint Bastogne. Ils ont rejoint leur autre unité isolée, le 969th FAB, et ont grandement contribué à cette défense historique. Tout en soutenant la 101e division aéroportée, ils ont subi le taux de pertes le plus élevé de toutes les unités d'artillerie du VIIIe corps pendant le siège, avec six officiers et 222 hommes tués. Pour sa bravoure et son efficacité dans la défense de Bastogne, le 969th reçut une Distinguished Unit Citation le 7 février 1945, du major général Maxwell Taylor, commandant de la 101st Airborne. C'était la première mention d'unité distinguée (Citation d'unité présidentielle) décernée à une unité de combat afro-américaine.

Des semaines plus tard, lorsque les Alliés ont repris la zone, une unité d'enquête de l'armée américaine a découvert que les corps avaient des jambes cassées, des blessures à la baïonnette à la tête et aux yeux et des doigts coupés. Aucun Allemand n'a été poursuivi pour ce crime de guerre.

Le Wereth 11

Les 11 soldats massacrés sont:

  • Curtis Adams de Caroline du Sud
  • Mager Bradley du Mississippi
  • George Davis Jr. de l'Alabama
  • Thomas Forte du Mississippi
  • Robert Green de Géorgie
  • James Leatherwood du Mississippi
  • Nathaniel Moss du Texas
  • George Motten du Texas
  • William Pritchett de l'Alabama
  • James Stewart de Virginie-Occidentale
  • Due Turner de l'Arkansas.

J'ai trouvé étrange de ne jamais avoir entendu parler de ce massacre. Mon guide pour la visite privée m'a parlé du massacre et m'a demandé si je voulais voir le monument. Henri avait neuf ans pendant la bataille et vivait dans la ville belge voisine de Houffalize. Il servit plus tard comme officier d'artillerie dans l'armée belge. M. Mignon a guidé de nombreux touristes et vétérans de la bataille au fil des ans et continue de guider.

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Henri Mignon au Mémorial Mardasson à Bastogne, Belgique en 2018

La raison pour laquelle je n’avais jamais entendu parler de ce massacre était que, malgré l’enquête et la documentation de celui-ci avec 12 autres massacres de soldats américains et de civils belges pendant la bataille, le massacre de Wereth était le seul que l’armée ait qualifié de classifié. Un comité des forces armées du Sénat de 1949 a documenté et enquêté sur les autres incidents de massacres nazis de troupes américaines capturées et de civils belges pendant la bataille des Ardennes, mais le rapport du comité a omis les meurtres de Wereth.

Mémoriaux de Wereth 11

Après des tentatives infructueuses d'obtenir de l'aide du gouvernement américain, en septembre 1994, Hermann Langer, fils de Mattias Langer, a érigé une petite croix en pierre pour se souvenir des 11 hommes assassinés. Il a utilisé des pièces des pierres tombales de sa propre famille pour ériger une croix de fortune pour marquer l'endroit 50 ans après les meurtres.

En 2001, le Dr Norman Lichtenfeld, le fils d'un 106e vétéran, et les enfants Langer ont contribué à la création du US Wereth Memorial Fund afin de collecter des fonds pour un mémorial. Le 23 mai 2004, un mémorial au Wereth 11 a été officiellement dédié à proximité du lieu du massacre. Il est dédié aux 11 soldats massacrés ainsi qu'à tous les soldats afro-américains qui ont combattu sur le théâtre européen. On pense qu'il s'agit du seul mémorial spécifiquement dédié aux soldats afro-américains de la Seconde Guerre mondiale en Europe. Enfin, en 2017, le Congrès a adopté une résolution accordant une «reconnaissance officielle» aux victimes du massacre.

Voici mes photos de 2018 au mémorial de Wereth, en Belgique.

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En 2006, des membres de la section de Worcester, Massachusetts des vétérans de la bataille des Ardennes ont dédié ce qui est probablement le premier mémorial au Wereth 11 sur le sol américain. Il a été inauguré au cimetière commémoratif des anciens combattants de Winchendon le 20 août. En 2016, un mémorial a été érigé à Miller Park, Bloomington, IL.

Dernières pensées

Il est dommage qu'il ait fallu 60 ans et un coup de pied aux civils américains et belges pour obtenir la reconnaissance appropriée du gouvernement américain pour le sacrifice de soldats afro-américains pour leur pays.

Merci à Salsa World Traveler pour ce récit sensible et stimulant du massacre de Wereth et de la persévérance de la famille Langer à ériger un mémorial pour ces 11 soldats noirs.

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