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Comment le roi a surpris la Belgique – POLITICO

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En parlant du passé colonial brutal de la Belgique, le roi Philippe du pays a parié – et aurait pu ouvrir une boîte de Pandore.

Mardi, à l'occasion du 60e anniversaire de l'indépendance du Congo vis-à-vis de la Belgique, le monarque a envoyé une lettre au président congolais exprimant son "plus profond regret" pour les "actes de violence et de cruauté" commis au Congo sous occupation belge.

Il s’agit d’une rupture surprenante avec la tradition royale de silence sur l’histoire coloniale du pays. Même si les manifestations de Black Lives Matter avaient conduit à une pression croissante sur la famille royale pour qu'elle s'exprime, la plupart s'attendaient à ce que le palais attende au moins jusqu'à l'automne, lorsqu'une nouvelle commission vérité et réconciliation au Parlement belge devrait commencer à travailler sur un rapport sur l'histoire coloniale du pays.

Mais dans les jours qui ont précédé l'anniversaire, le roi de 60 ans s'est rendu compte qu'il devait reconnaître les souffrances de la période coloniale et ainsi contribuer à introduire une sorte de calme dans le débat, ont déclaré à POLITICO des personnes proches de lui. c'est l'un des rôles traditionnels du roi dans la société belge.

Le Premier ministre belge Sophie Wilmès a confirmé aux journalistes lors d'une célébration de l'anniversaire à Bruxelles que c'était le roi lui-même qui avait lancé l'idée d'une lettre personnelle exprimant ses regrets, en tant que descendant indirect de Léopold II, le roi belge qui a utilisé le Congo comme son fief personnel pendant plusieurs décennies à partir des années 1880.

«Exprimer ses regrets échappe aux vrais enjeux» – Gia Abrassart, fondatrice du projet Café Congo

"Cela restera sûrement dans les mémoires comme une étape importante de son règne", a déclaré Kalvin Soiresse Njall, membre du Parlement bruxellois d'origine africaine qui a applaudi cette décision. "Il se crée un profil historique."

Alors que la lettre de Philippe a été saluée par la plupart des politiciens et des militants, la réaction plus large reflète la sensibilité de la question. Certains ont soutenu que le roi aurait dû rester en dehors du débat, tandis que d'autres disent que les regrets qu'il a exprimés cette semaine sont trop peu, trop tard.

Après avoir franchi une ligne, Philippe trouve que ce n'est pas si facile de s'arrêter. Il a déjà subi des pressions pour en faire plus, ce qui le met en danger d'être entraîné plus profondément dans le débat politique très chargé.

«L'expression de regrets échappe aux vrais enjeux», a déclaré Gia Abrassart, fondatrice du projet Café Congo. «Ce ne sont pas des excuses. Sans excuses, il sera très difficile de demander des compensations commémoratives et financières », a-t-elle déclaré.

"C'est une première étape très importante", a déclaré Wouter De Vriendt, membre du Parlement belge pour les Verts. "Mais cela ne peut pas être un geste unique. Nous devons aller au-delà de cette lettre et engager une discussion sur les excuses officielles en tant que nation."

«Il ne peut pas le faire»

S'exprimer sur le Congo était une décision audacieuse – mais c'était une décision que le roi belge pouvait prendre parce qu'il avait passé les dernières années à construire un capital politique et un soutien populaire dans ce pays divisé sur le plan linguistique.

Le fait que ses conseillers aient estimé qu'il était en mesure d'agir est le reflet de la mesure dans laquelle il a dépassé les attentes depuis son accession au trône en 2013 – en particulier parce que beaucoup craignaient qu'il ne soit pas à la hauteur.

Il y a vingt ans, Herman Liebaers, alors «grand maréchal» en charge de la cour royale, a déclaré dans une interview à propos de Philippe «qu'il ne peut tout simplement pas le faire».

Dans les années qui ont précédé l’abdication de son père qui lui a remis la couronne, les apparitions publiques rigides de Philippe ont été largement moquées. Après avoir critiqué le parti d'extrême droite du Vlaams Belang en 2004, les craintes ont monté sur un «roi avec une mission». Philippe a déclaré dans une interview que le Vlaams Belang voulait détruire la Belgique, mais qu'il ferait en sorte que cela ne se produise pas. L'interview a été controversée, car la royauté belge n'est pas censée exprimer ses préférences politiques.

Pas plus tard qu'au début de la décennie, lorsque les élections législatives de 2010 ont laissé la Belgique sans gouvernement pendant ce qui était alors un record de 589 jours, certains politiciens ont admis en privé qu'ils étaient heureux que Philippe ne soit pas monté sur le trône, car ils n'étaient pas sûr qu'il aurait pu gérer la situation.

Ce ne sont pas seulement les politiciens qui avaient des doutes sur le prince héritier d'alors. Les médias belges ont mis en doute son aptitude à gouverner et les observateurs royaux ont souligné son enfance difficile; il était le fils aîné d'un mariage difficile et, à force de sa position, il n'était pas autorisé à prendre des décisions sur son avenir. Le roi Boudewijn et la reine Fabiola, son oncle et sa tante qui n'ont pas d'enfants, ont pris en charge son éducation après qu'il est devenu clair que Philippe hériterait du trône. Il devait terminer ses études secondaires dans un pensionnat en Flandre, où il avait du mal à se faire des amis.

Le roi Philippe a longtemps eu du mal à se montrer maladroit et raide | Eric Lalmand / Belga Mag / AFP via Getty Images

"Le couple sans enfants Boudewijn et Fabiola ont fait de Philippe une caricature: le prince sans caractère", écrit Barend Leyts, désormais porte-parole du président du Conseil européen Charles Michel, dans sa biographie de Philippe.

La famille royale belge est comme toute autre famille: elle a ses problèmes. Le père de Philippe, Albert II, a fait les gros titres plus tôt cette année lorsqu'un test ADN a confirmé qu'il avait engendré l'artiste Delphine Boël lors d'une liaison extraconjugale, ce qu'il avait longtemps nié.

La relation de la famille avec le plus jeune frère de Philippe, le prince Laurent, a également été difficile, en particulier après que le jeune royal a été impliqué dans une controverse sur les dettes impayées de Mouammar Kadhafi. Plus tôt ce mois-ci, Laurent a réagi au renversement des statues de Léopold II lors des manifestations de Black Lives Matter en défendant son ancêtre et en affirmant que le monarque ne pouvait être tenu pour responsable, car il "n'est jamais allé au Congo".

L'entourage est la clé

Ainsi, lorsque Philippe est monté sur le trône en 2013, la Belgique s'est préparée au pire, en particulier avec le pays qui se dirigeait vers une autre élection en 2014. Mais son premier discours en tant que roi s'est avéré être un tournant, ce qui lui a valu des éloges pour avoir parlé avec confiance et respect la sensibilité de la Flandre et de la Wallonie, les régions flamandes et francophones du pays.

Après les élections de 2014, Philippe a réussi assez rapidement à former un gouvernement, bien que la coalition qu'il a aidé à construire était si sans précédent – elle n'avait pas de majorité dans la partie francophone de la Belgique – qu'il a d'abord été appelé le «gouvernement kamikaze».

Ce succès a été principalement attribué à l'entourage de Philippe, notamment à son premier chef de cabinet, Frans van Daele. L’un des diplomates les plus éminents de la Belgique et l’ancien bras droit du président du Conseil européen Herman Van Rompuy, l’expérience de van Daele en querelle avec les dirigeants de l’UE a semblé utile dans la politique belge.

Le porte-parole du palais, Rafike Yilmaz, veille à ce que les journalistes apprennent à interpréter les messages politiques subtils que le roi donne dans les discours, tout en fournissant des détails sur les tenues de la reine.

Van Daele a refusé de prendre le crédit. "Pendant des années, le roi Philippe a été sous-estimé", a-t-il déclaré à POLITICO. «Sa propre contribution a été cruciale pour son démarrage réussi. Et n'oubliez pas que c'est lui qui a soigneusement sélectionné son propre entourage. »

L’expérience de Philippe dans la direction de missions économiques et de visites d’État lui a permis de construire un réseau de personnes «à jour» et très diversifié, a expliqué Vincent Dujardin, professeur d’histoire contemporaine à l’UCLouvain. «La création d'un cabinet est l'un des derniers pouvoirs dont dispose notre roi – et il a fait très attention à maintenir un équilibre strict en termes de pluralité politique.»

C’est cette nouvelle équipe qui a redoré l’image ternie de Philippe. Les Belges le considèrent désormais comme un roi qui est (littéralement) proche de son peuple, alors qu'il parcourt les rues de Bruxelles ou s'envole pour le Brésil pour encourager l'équipe de football belge. Les médias le présentent souvent comme un père dévoué, qui emmène ses enfants à l'école et appelle quand il est à l'étranger. Ses gestionnaires sont également désireux de le montrer comme un homme de chair et de sang, transpirant lorsqu'il court un semi-marathon à Bruxelles ou brisant les vagues en faisant du kitesurf sur la mer du Nord.

Le palais a également tenté de faire fi de sa réputation de bâtiment fortifié plein de mystères. Les réunions politiques ont été déplacées du palais de Laeken, dans la périphérie de Bruxelles, au palais du centre-ville, où il est plus facile de filmer des poignées de main et où les citoyens peuvent avoir un aperçu de la famille royale.

Le porte-parole du palais, Rafike Yilmaz – porte-parole couronné de l'année par des journalistes belges dans la catégorie «en coulisses» – veille à ce que les journalistes apprennent à interpréter les messages politiques subtils que le roi donne dans les discours, tout en fournissant des détails sur les tenues de la reine.

La reine, Mathilde, a été cruciale pour la popularité croissante de la famille royale. Alors que Philippe peut être un peu raide, Mathilde apparaît comme plus accessible, une conversation facile capable de faire en sorte que les visiteurs se sentent les bienvenus et à l'aise.

"Un roi n'est pas seulement chef d'État, mais aussi chef de nation", a déclaré van Daele. «Une partie du rôle d'un roi est de sympathiser avec votre nation et de gagner un sentiment de confiance. Son mariage avec la reine Mathilde y a joué un rôle tangible. »

Impasse

Cette deuxième partie de son travail – roi d'une nation – s'avère être la plus délicate.

Après tout, il est chef d'État d'un pays qui se trouve dans une impasse politique depuis les élections de mai 2019. L'avenir de son pays – et, dans une certaine mesure, de son propre travail – dépend de la capacité des politiciens du pays à sortir de l'impasse. Ce n'est peut-être pas le travail de Philippe de gouverner, mais c'est son travail d'assurer une bonne gouvernance.

Comme au Royaume-Uni, il existe un fort consensus en Belgique sur le fait que le monarque doit rester en dehors de la politique. Mais l'interdiction ne s'applique pas lorsqu'il n'y a pas de gouvernement. Alors que la reine britannique ne s'implique pas dans la constitution de coalitions et ne nomme que le Premier ministre cérémonieusement, le roi belge a un rôle clé dans la formation d'un nouveau gouvernement.

La reine Mathilde a été félicitée pour être plus accessible au public | Olivier Matthys / Getty Images

C’est à ce moment-là que son pouvoir politique est à son comble – et en même temps, à son plus vulnérable. Le palais sait bien que les Pays-Bas ont choisi en 2012 de limiter le rôle du chef de l'État dans la formation du gouvernement.

Dans les cas où les partis politiques peinent à parvenir à un accord (ce qui se produit de plus en plus en Belgique), il appartient au roi d’essayer de forger un accord. Dans le cadre de ce processus, le roi invite les dirigeants politiques à colloque singulier, réunions privées tenues dans des conditions de secret absolu.

"Ce n'est pas une tâche facile", a déclaré un responsable politique belge, sous couvert d'anonymat. «Il parvient à poser les bonnes questions, se fait une idée de toutes nos sensibilités et essaie de prendre une décision qui est la meilleure pour la stabilité du pays.»

Philippe a adopté une approche différente de celle de son père, souvent critiqué pour ne pas donner aux nationalistes flamands une chance équitable. Philippe a même invité l'extrême droite Vlaams Belang pour des consultations au palais après qu'ils soient devenus le deuxième plus grand parti de Flandre en mai dernier. L'invitation a provoqué un tollé dans la partie francophone de la Belgique, mais le palais a défendu cette décision en affirmant que les ignorer aurait suscité une incompréhension en Flandre.

Contrairement à son père, qui a toujours gardé son chef de cabinet à ses côtés lors des audiences, Philippe s'adresse aux seuls politiciens: «Je le sentais concerné, un peu inquiet, engagé et constructif. Ces interviews sont bien préparées – il a des informations sur vous avant votre arrivée », a déclaré François De Smet, chef du Parti nationaliste francophone Défi, après son audience avec le roi.

Jusqu'à présent, plus d'un an après les élections de 2019, Philippe n'a toujours pas trouvé de coalition stable – le Premier ministre Wilmès dirige un gouvernement d'urgence doté de pouvoirs provisoires pendant la crise des coronavirus. Mais peu le blâment de l'impasse.

La fin de la Belgique

La réaction à la lettre de Phillippe au Congo met en évidence le défi auquel est confronté le monarque: et si les besoins de la Belgique étaient trop importants pour être résolus?

Si cette décision a été largement saluée par la plupart des politiciens belges, parmi les nationalistes d'extrême droite flamands, elle a constitué une raison supplémentaire de se plaindre des Wallons.

"Le peuple flamand n'a rien à voir avec l'histoire coloniale de la Belgique", a déclaré Wouter Vermeersch, député belge au Vlaams Belang. «C’était la famille royale et les francophones haute finance qui étaient responsables. Si quelqu'un doit payer pour des erreurs dans le passé, c'est lui. »

Les nationalistes flamands reconnaissent le rôle du monarque comme facteur de stabilité et l’importance du roi dans la promotion des intérêts économiques à l’étranger.

L’impasse politique – l’une des plus compliquées de l’histoire compliquée du pays – a ravivé les questions sur l’avenir de la Belgique. Les régions en conflit du pays ne sont pas seulement des rivales linguistiques, elles se séparent rapidement politiquement.

La Flandre vote plus à droite et la Wallonie plus à gauche. Le pays était déjà en train de sombrer dans la dette avant la crise, et le coronavirus entraînera un déficit de 42 à 50 milliards d'euros, soit 10 à 12% du PIB du pays. Cela ne facilite pas l'organisation de fêtes autour de la table, a expliqué Dujardin, professeur à l'UCLouvain.

Les nationalistes flamands plaident pour une refonte profonde de la structure de gouvernance du pays, ce qui viderait l'autorité nationale et donnerait plus de pouvoir aux régions. Le coronavirus était pour eux un autre signe que la relation avec les Wallons a suivi son cours.

Les fans de Philippe peuvent se consoler du fait que sa couronne ne dépend pas nécessairement de son succès à garder le pays uni. Une plus grande autonomie flamande ne ferait pas nécessairement de lui le dernier roi des Belges.

Les nationalistes flamands reconnaissent le rôle du monarque comme facteur de stabilité et l’importance du roi dans la promotion des intérêts économiques à l’étranger. Peu de personnes dans le pays sont impatientes de braver la perturbation que cela entraînerait.

Séparer la Belgique, ce serait comme 10 000 Brexits, a déclaré De Smet, le leader du Défi. "Cela ferait retentir un message affreux à travers l'Europe si nous ne pouvions pas tenir ensemble un petit pays avec trois langues et 11 millions d'habitants!"

La situation peut sembler désespérée maintenant, mais Philippe n'est pas encore hors des options pour sortir de l'impasse politique. De nouvelles élections sont toujours possibles, tout comme un autre gouvernement d'urgence. Comme l'a dit l'ancien Premier ministre belge Gaston Eyskens: «La Belgique est plus dure qu'on ne le pense.»

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