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Charles Michel, le budget deal et l'art de la terrasse en tête-à-tête – POLITICO

Assis de nouveau sur la terrasse où cela s'est passé, Charles Michel a avoué qu'il n'avait pas de plan B si les dirigeants n'avaient pas réussi à conclure un accord budgétaire. Mais il avait une option nucléaire si Emmanuel Macron tentait de quitter Bruxelles sans accord, comme le président français l'avait menacé lorsque les pourparlers étaient bloqués samedi soir dernier, ordonnant au personnel de préparer son avion.

"Je savais qu'il n'était pas possible de se prononcer sur un sujet aussi difficile en un ou deux jours", a déclaré le président du Conseil européen. L'ancien Premier ministre belge a donc déclaré aux dirigeants qu'il les garderait à Bruxelles aussi longtemps que nécessaire.

"C'était une blague, mais je leur ai dit que je connaissais très bien le Premier ministre belge et j'avais l'intention de lui demander de fermer tous les aéroports belges tant que nous n'aurions pas d'accord", a-t-il déclaré. Mais le message derrière la blague était clair: personne ne part.

Pendant quatre jours et quatre nuits, Michel a fait parler les dirigeants, même lorsqu'ils se critiquaient avec colère. À l'aube mardi, ils sont parvenus à un accord sur un paquet historique de 1,8 billion d'euros comprenant un fonds de relance pour lutter contre les retombées économiques du coronavirus et un budget de sept ans – en un seul sommet, l'un des plus longs de l'histoire de l'UE.

Dans quelle mesure l'accord peut-il être attribué aux compétences de négociation de Michel est sujet à débat. Il y a eu beaucoup de grognements au sujet de sa présidence alors que les pourparlers, initialement prévus pour ne durer que deux jours, se prolongeaient tout au long du week-end.

Les menaces n'étaient pas le seul instrument de la boîte à outils de Michel.

Dans un effort pour résoudre les principaux points de friction, Michel a tenu plusieurs réunions de petits groupes de dirigeants sur la terrasse du bâtiment du Conseil, avec des photos tweeté dans le monde. Cela signifiait que d'autres dirigeants attendaient pendant des heures, à leur frustration et au mécontentement de leurs fonctionnaires.

D'autres proches des pourparlers ont déclaré que Michel devait s'appuyer fortement sur Macron et la chancelière allemande Angela Merkel, qui étaient souvent à ses côtés pour ces réunions en terrasse.

Mais finalement, Michel a présidé un accord historique qui créera un fonds de récupération de la crise des coronavirus de 750 milliards d'euros, pour lequel le bloc assumera un montant sans précédent de dette conjointe – représentant une intégration fiscale fondamentalement plus profonde que jamais.

Ayant l'air détendu mais un peu épuisé, dans un manteau de sport sombre mais sans cravate, Michel a décrit dans une interview à POLITICO comment il gérait les 27 chefs d'État et de gouvernement dont il devait anticiper les souhaits et dont il devait répondre aux demandes pour obtenir un accord unanime.

Il les a rencontrés individuellement et en groupe. Il les a rencontrés le matin et le soir et à ces petites heures où il est impossible de faire la différence, alternant parfois entre thé et café pour ne pas être trop caféiné, mais alimenté principalement par Coca-Cola Zero.

Et, bien sûr, il les a tous rencontrés ensemble, à la table ronde dans la salle plénière, et au cours de certains repas – dans le bâtiment Europa du Conseil, où une série de précautions sanitaires extraordinaires ont été prises, y compris des limites à la taille des délégations des dirigeants. , l'interdiction de la horde coutumière de journalistes, l'utilisation fréquente de masques faciaux et de bouteilles omniprésentes de désinfectant pour les mains.

Calculs politiques

Les menaces n'étaient pas le seul instrument de la boîte à outils de Michel. Il a dit qu'il avait calculé soigneusement quand il était nécessaire de présenter de nouvelles propositions par écrit et quand il était plus logique de lancer des idées pour discussion.

Michel a déclaré qu'il cherchait également à imposer une discipline stricte pour que les grandes discussions plénières se concentrent sur trois sujets principaux – la taille globale du fonds de redressement, la combinaison de subventions par rapport aux prêts et le mécanisme de gouvernance – et de séparer la discussion sur le sujet controversé de règle de loi.

À un moment donné, la question de l'état de droit a été sous-traitée à un groupe qui comprenait des participants attendus comme le Premier ministre hongrois Viktor Orbán, mais aussi le Premier ministre letton Krišjānis Kariņš, qui avait développé une expertise sur la question en tant que membre de le Parlement européen.

À plusieurs reprises, les pourparlers semblaient au point mort ou au bord de l'échec.

Après une première journée de blocage, Michel a présenté samedi matin une nouvelle proposition écrite, une boîte de négociation dans le jargon de l'UE, comme moyen de générer une dynamique.

Michel avec la présidente de la Commission européenne Ursula von der Leyen, le président français Emmanuel Macron et la chancelière allemande Angela Merkel, lors d'une réunion | Conseil européen

Et dimanche matin, après la menace de départ de Macron, Michel est revenu avec une nouvelle architecture pour un accord.

"Je ne pense pas que ce soit une blague", a déclaré Michel à propos de la menace de Macron de partir. "Je ne pense pas que ce soit une forme de bluff."

Michel a déclaré qu'il pensait que samedi soir "était un moment sérieux". Il a travaillé les téléphones toute la nuit et est revenu avec un nouveau plan.

Mais dimanche soir, lorsque les choses sont devenues vraiment difficiles, Michel a retenu une autre révision écrite promise, avertissant que cela ne servirait à rien à moins que les dirigeants ne parviennent à sortir de l'impasse concernant la taille totale du fonds de relance et le montant des subventions qui seraient inclus dans il. Au lieu de cela, il a lancé des idées dans la discussion, mais sans rien mettre de nouveau sur le papier.

Un responsable qui a surveillé les pourparlers a déclaré qu'une percée cruciale est intervenue ce dimanche soir, lorsque les dirigeants ont reçu un dîner sans cérémonie «assiette froide», et Michel les a avertis qu'il avait frappé un barrage routier, les partisans du programme de subventions insistant sur au moins 400 €. milliards, et les pays frugaux autoproclamés refusant d'aller au-delà de 350 milliards d'euros.

Michel a admis que le plus dur à casser était le Premier ministre néerlandais Mark Rutte, peut-être l'ami le plus proche de Michel à la table.

"Il a finalement convoqué la réunion et il a dit:" Je ne peux pas vous proposer de nego box "", a déclaré le responsable, citant Michel: "" J'ai une proposition qui obtient le soutien d'au moins 22 pays mais pas des autres donc je ne peux pas Vous le proposez. OK, alors que faisons-nous maintenant? Continuons-nous? Est-ce que je l’annule?

Une discussion sérieuse a suivi, y compris des spéculations sur la façon dont les marchés financiers réagiraient à un sommet raté. Enfin, le Premier ministre suédois Stefan Löfven, l'un des économes en faveur d'un faible nombre, a pris la parole.

"Il y a eu un long silence, puis … c'est Löfven qui a dit:" Je préfère que nous continuions et que nous essayions de trouver un accord ".

La présidente de la Commission européenne, Ursula Von Der Leyen, le président du Conseil Charles Michel et le président du Parlement David Sassoli | Photo de la piscine par François Walschaerts via Getty Images

Un responsable national a confirmé ce récit.

Un porte-parole de Löfven a déclaré que le Premier ministre suédois voulait parvenir à un accord si les priorités de la Suède et des économes étaient prises en compte. Le porte-parole a refusé de commenter davantage les détails des négociations.

Michel, dans l'interview, n'a pas décrit les déclarations faites par des dirigeants individuels.

"Il est important pour la confiance entre les collègues que nous gardions aussi quelques secrets", a déclaré Michel. "Je reconnais que nous avons eu des discussions difficiles autour de la table, mais jamais au niveau personnel. C'était idéologique. C'était professionnel, car il y a des intérêts différents."

Les lignes rouges de Rutte

Michel a admis que le plus dur à casser était le Premier ministre néerlandais Mark Rutte, peut-être l'ami le plus proche de Michel à la table.

"Ce n'est pas un secret, le Premier ministre des Pays-Bas a une position très forte autour de la table", a déclaré Michel. Il est allé voir Rutte à La Haye avant le sommet, mais est parti sans persuader le Néerlandais de montrer ses cartes.

"Cette visite à La Haye était très importante pour moi pour essayer de voir, de ressentir, de comprendre, exactement quelles étaient les vraies lignes rouges de Mark Rutte", a déclaré Michel, ajoutant qu'il avait rapidement demandé de se passer d'une demi-douzaine ou plus. conseillers dans la salle.

Le Premier ministre néerlandais Mark Rutte, le président du Conseil européen Charles Michel, le président français Emmanuel Macron et la présidente de la Commission européenne Ursula von der Leyen | Photo de la piscine par Stephanie Lecocq via Getty Images

«J'utilise beaucoup la technique du tête-à-tête, pour regarder dans le cœur, les yeux et pour sentir où se trouvent réellement les lignes rouges», a déclaré Michel. Au cours de la conversation, a-t-il dit, il a compris que Rutte adopterait une position ferme sur le mécanisme de gouvernance proposé par lequel les décaissements de fonds de recouvrement seraient approuvés.

Mais au-delà de cela, en particulier sur les chiffres, Rutte était impénétrable.

"Mark Rutte est vraiment habile, est un négociateur très fort. Et je suis revenu à Bruxelles sans savoir quelle était la vraie ligne rouge concernant le montant. J'avais l'impression qu'il avait une marge de manœuvre, mais quelles marges exactement j'étais pas certain », a déclaré Michel.

Mais Rutte n'était pas le seul négociateur difficile.

"C'était beaucoup plus compliqué que ça", a déclaré Michel. "Et vous avez différents jeux en même temps, parce que vous avez différents sujets en même temps."

Conseil du chaos

En février, avant la crise des coronavirus, un premier sommet du Conseil européen consacré aux négociations budgétaires a échoué. De nombreux dirigeants ont blâmé Michel, affirmant qu'il s'était engagé dans trop de réunions individuelles, faisant attendre les autres dirigeants, retardant les pourparlers et ne faisant pratiquement aucun progrès.

Michel a toujours sa juste part de critiques, dont certains trouvent son approche belge de la construction d'un consensus à travers de petites réunions exaspérantes pour le moins. Un fonctionnaire a parlé de «chaos», se plaignant des longues heures d'attente pour leur patron.

En fin de compte, un accord a-t-il été conclu grâce aux compétences de Michel, aux émotions françaises, à la fermeté allemande, à un éclair de génie de l'un ou l'autre dirigeant, ou à une proposition sous-jacente solide de la Commission?

«J'étais si heureux d'utiliser la terrasse», a déclaré Michel. "Je ne dis pas que sans cela nous aurions un échec, mais cela faisait partie de l'atmosphère."

Certains disent que c'est l'urgence de la pandémie et la forte unité de la France et de l'Allemagne – l'alliance de Macron et Merkel – qui ont forcé les dirigeants à parvenir à un accord, plutôt que tout ce que Michel a fait seul.

"Il avait vraiment besoin de l'aide continue de l'axe franco-allemand, que j'ai vu pour la première fois depuis de nombreuses années fonctionner en duo", a déclaré un diplomate européen chevronné. "Je pense qu'ils ont fait un travail formidable."

Ou peut-être était-ce la livraison chanceuse d'un meuble qui s'est avérée être au cœur de la négociation du week-end dernier. La table de sa terrasse est arrivée juste une semaine ou deux avant le sommet, a déclaré Michel.

«J'étais si heureux d'utiliser la terrasse», a déclaré Michel. "Je ne dis pas que sans cela nous aurions un échec, mais cela faisait partie de l'atmosphère."

Michel a dit qu'il dormait un peu plus d'une heure chaque nuit du sommet, préférant faire une petite sieste et une douche puis se remettre au travail. «Pas vraiment dormir», dit-il. "Mais j'ai pris une heure, une heure trente chaque nuit pour faire une pause."

Michel et le Premier ministre hongrois Viktor Orbán | Conseil européen

Le président du Conseil a déclaré que l'accord conclu par les dirigeants serait considéré comme un moment charnière dans l'histoire de l'intégration européenne.

"Nous avons pris une décision historique pour ce projet européen", a-t-il déclaré.

Assis sur la terrasse surplombant le quartier européen, Michel envisageait déjà un autre sommet du Conseil européen en septembre, pour rattraper les travaux reportés par la focalisation sur la pandémie.

Mais y avait-il une sauvegarde au cas où les dirigeants ne seraient pas parvenus à un accord lors du sommet qui venait de disparaître? On lui a posé cette question à plusieurs reprises lors de ses préparatifs, a déclaré Michel, une bouteille vide de Coca-Cola Zero et une assiette de biscuits non consommés sur la table devant lui. "Et j’ai dit:" Le Plan A est un sommet réussi et le Plan B est le Plan A. ""

Charlie Duxbury à Stockholm a contribué au reportage.

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