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À Londres et retour pendant une pandémie – POLITICO

LE TUNNEL DES CANAUX – Quiconque souhaite s’émerveiller de la capacité de l’humanité à s’adapter à de nouveaux environnements n’a qu'à faire un tour sur l'Eurostar.

Dans ce monde inférieur à 75 mètres sous la mer, les voyageurs se sont rapidement adaptés aux excentricités de la distanciation sociale imposée par la pandémie.

Après avoir été brusquement parqués dans le train à la gare de Londres St Pancras pour éviter un entassement sur les voyageurs, mes compagnons de voyage et moi nous sommes retrouvés espacés autant que possible dans un train transportant des vacanciers déterminés sur le continent en août. Les quelque 30 voyageurs dans ma voiture semblaient ignorer fermement le fait qu'ils étaient maintenant confrontés à une quarantaine de coronavirus de deux semaines s'ils retournaient au Royaume-Uni.

Il n'y a pas de bande originale de la pandémie, à la gare de Londres St Pancras le 10 août | Eddy Wax / POLITICO

Trois responsables de l'Eurostar bien habillés ont patrouillé la passerelle pour s'assurer que les masques restaient sur les visages. Le murmure méditatif d'une grand-mère divertissant son petit-fils ennuyé, et de deux amis néerlandophones bavardant sur le chemin du retour, n'a été interrompu que par le bruit déconcertant d'un éternuement.

C'était un voyage revenu à une sorte de normal – quoique avec une sensation nettement clinique.

Rien de plus différent que le train fantôme que j'ai sorti de Bruxelles le jour où la Belgique a annoncé un verrouillage complet le 17 mars.

Alors que je traversais la campagne wallonne pour retourner dans l'étreinte de ma famille à Londres, je regardais par la fenêtre le ciel rose et orange du soir sur un paysage qui suintait de peur et d'appréhension.

J'étais l'une des trois personnes seulement dans ma voiture, et pourtant j'ai pris beaucoup plus de précautions sanitaires qu'au retour, portant des gants en plastique et aspergeant ma table rabattable dans des seaux de spray antibactérien.

Vingt mille sièges vides sous la mer, sur l'Eurostar le 17 mars 2020 | Eddy Wax / POLITICO

Émergeant au cœur de Londres, où les pubs et les restaurants grouillaient de clients, je m'imaginais pompeusement Cassandra des mythes grecs, la prophétesse dont les terribles prédictions restaient ignorées.

«Ce n'est qu'une question de temps avant que ce qui s'est passé à Bruxelles ne se produise ici», ai-je dit à mes amis britanniques, principalement pour dissimuler l'embarras que j'avais ressenti en courant pour éviter de passer trois semaines dans ma propre entreprise. C’est le temps que j’ai deviné à ce moment-là.

Cinq mois plus tard, mon voyage de retour en Eurostar à Bruxelles a suggéré que beaucoup d'entre nous sont confrontés à la perspective d'un deuxième verrouillage avec un sentiment de peur plus tempéré, peut-être parce que la société a plutôt sous-traité son inquiétude aux règles officieuses sur le port de masques à vélo et aux formulaires de localisation de passagers. .

L'une des principales préoccupations de mes compagnons de voyage, notamment le petit-fils découragé, était le manque de Wi-Fi. Un e-mail informant les clients des changements apportés à leur expérience Eurostar a déclaré que cela avait été temporairement désactivé pour tous les passagers du bar premium, ainsi que des mesures d'hygiène supplémentaires et une pause dans le service de restauration.

Il y a quelques mois, la vue de centaines de visages masqués dans une salle d'embarquement de l'Eurostar n'aurait attisé que la panique. Maintenant, il a inspiré un sentiment de solidarité civique.

Au contrôle des passeports, un homme âgé muni d'une canne a lentement baissé son masque pour permettre à l'agent de voir son visage. Son regard semblait dire: Oui, nous nous sommes adaptés à ce nouveau monde, mais combien de temps cela peut-il durer encore?

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